De petits changements climatiques peuvent avoir des conséquences locales dévastatrices – cela s’est produit pendant le petit âge glaciaire -Ecologie, science


Ces dernières semaines, inondations catastrophiques des villes débordées d’Allemagne, de Belgique et des Pays-Bas, tunnels de métro inondés en Chine, a balayé le nord-ouest de l’Afrique et déclenché des glissements de terrain meurtriers Inde et Japon. La chaleur et la sécheresse ont attisé les incendies de forêt dans l’ouest de l’Amérique du Nord et Sibérie, contribué à des pénuries d’eau en Iran, et famines aggravées en Éthiopie, en Somalie et au Kenya.

Des extrêmes comme ceux-ci sont de plus en plus causés ou aggravés par les activités humaines qui réchauffent le climat de la Terre. Depuis des milliers d’années, le climat de la Terre n’a pas changé n’importe où aussi rapidement ou profondément car il est en train de changer aujourd’hui.

Pourtant, à plus petite échelle, les humains ont déjà vu des vagues d’événements météorologiques extrêmes coïncider avec des changements de température. Cela s’est produit pendant ce que l’on appelle le petit âge glaciaire, une période entre le 14e et le 19e siècle qui a été marquée par de grandes éruptions volcaniques et des vagues de froid glacial dans certaines parties du monde.

On pense que la température moyenne mondiale a refroidi de moins d’un demi-degré Celsius (moins de 0,9 F) pendant les décennies les plus froides du petit âge glaciaire, mais localement, les extrêmes étaient courants.

Dans les journaux intimes et les lettres de cette période, les gens ont écrit sur «années sans été”, lorsque le temps hivernal persistait longtemps après le printemps. Dans un tel été, en 1816, le froid qui a suivi une éruption volcanique massive en Indonésie a ruiné les récoltes dans certaines parties de l’Europe et de l’Amérique du Nord. Moins connus sont les étés européens inhabituellement froids de 1587, 1628 et 1675, lorsque des gelées inhabituelles ont provoqué la peur et, dans certains endroits, la faim.

« Il fait horriblement froid », auteur Marie de Rabutin-Chantal a écrit de Paris pendant la dernière de ces années ; « le comportement du soleil et des saisons a changé. »

Les hivers pourraient être tout aussi terrifiants. Les gens ont rapporté le 17ème siècle blizzards aussi loin au sud que la Floride et la province chinoise du Fujian. La glace de mer piégée navires, enfermé à plusieurs reprises la baie de Chesapeake et gelé sur les rivières du Bosphore à la Meuse. Au début de 1658, la glace recouvrait si complètement la mer Baltique qu’une armée suédoise traversa les eaux séparant la Suède et le Danemark pour assiéger Copenhague. Des poèmes et des chansons suggèrent que les gens sont simplement morts de froid en se blottissant dans leurs maisons.

Il s’agissait de vagues de froid, pas de vagues de chaleur, mais l’histoire globale devrait vous sembler familière : un petit changement climatique mondial a considérablement modifié la probabilité de conditions météorologiques locales extrêmes. Des universitaires qui étudient l’histoire du climat et de la société, comme moi, identifiez ces changements dans le passé et découvrez comment les populations humaines ont réagi.

Ce qui se cache derrière les extrêmes

Nous connaissons le petit âge glaciaire parce que le monde naturel regorge de choses comme des arbres, des stalagmites et des calottes glaciaires qui répondre à la météo tout en grandissant ou en s’accumulant progressivement au fil du temps. Les spécialistes peuvent utiliser les fluctuations passées de leur croissance ou de leur chimie comme indicateurs des fluctuations du climat et ainsi créer graphiques ou cartes – reconstructions – qui montrent les changements climatiques historiques.

Ces reconstitutions révèlent que vagues de refroidissement balayé une grande partie du monde. Ils suggèrent également des causes probables – y compris une série d’explosifs volcanique éruptions qui a brusquement libéré de la poussière diffusant la lumière du soleil dans la stratosphère ; et lent, variabilité interne dans les modèles régionaux de circulation atmosphérique et océanique.

Ces causes ne pouvaient que refroidir la terre cependant de quelques dixièmes de degré Celsius lors des vagues les plus froides du Petit Age Glaciaire. Et le refroidissement était pas aussi cohérent comme le réchauffement actuel.

De petites tendances mondiales peuvent masquer des changements locaux bien plus importants. Des études ont suggéré qu’un refroidissement modeste créé par les éruptions volcaniques peut réduire le contraste habituel entre les températures terrestres et marines, car la terre se réchauffe et se refroidit plus rapidement que les océans. Étant donné que ce contraste alimente les moussons, les moussons d’été d’Afrique et d’Asie de l’Est peut affaiblir après de grosses éruptions. Cela a probablement perturbé la circulation atmosphérique jusqu’à l’Atlantique Nord, réduisant le flux d’air chaud vers l’Europe. C’est pourquoi certaines parties de l’Europe occidentale, par exemple, peuvent s’être refroidies de plus de 3 °C (5,4 °F) alors même que le reste du monde s’est refroidi beaucoup moins au cours de l’année 1816 sans été.

Carte montrant l'anomalie de température, avec l'Europe occidentale jusqu'à 3 degrés de moins que la normale.
Les températures sont tombées bien en dessous de la normale dans certaines parties de l’Europe en 1816.
Dagomar Degroot, CC BY-ND

Les boucles de rétroaction aussi refroidissement régional amplifié et soutenu, de la même manière qu’ils amplifier régional échauffement aujourd’hui. Dans l’Arctique, par exemple, des températures plus fraîches peuvent signifier une glace de mer plus longue et plus durable. La glace renvoie plus de lumière du soleil dans l’espace que l’eau, et cette boucle de rétroaction conduit à plus de refroidissement, plus de glace, etc. En conséquence, les changements climatiques relativement modestes du petit âge glaciaire ont probablement eu des impacts locaux profonds.

L’évolution des modèles de circulation et de pression atmosphériques a également conduit dans de nombreuses régions à un temps remarquablement humide, sec ou orageux.

La glace de mer épaisse dans la mer du Groenland a peut-être détourné la trajectoire de la tempête de l’Atlantique Nord vers le sud, canalisant des coups de vent violents vers les digues et les barrages de ce qui sont aujourd’hui les Pays-Bas et la Belgique. Des milliers de personnes ont succombé au 1570 Inondation de la Toussaint le long des côtes allemandes et néerlandaises, et encore dans le Déluge de Noël de 1717. De fortes précipitations et des accumulations d’eau derrière des barrages de glace fondante ont à maintes reprises submergé les défenses inadéquates contre les inondations et inondé l’Europe centrale et occidentale. « Qui n’aurait pas pitié de la ville ? un chroniqueur a déploré après avoir vu sa ville sous l’eau puis en feu en 1602. « Une tempête, une inondation, un incendie a tout détruit. »

Des tempêtes désastreuses, comme celle de 1775 aux Pays-Bas, ont été documentées par des graveurs et d’autres artistes.
Noach van der Meer II, d’après Hendrik Kobell

Le refroidissement des températures de surface de la mer dans l’océan Atlantique Nord a probablement aussi détourné les vents qui donnent la pluie autour de l’équateur au sud, provoquant des sécheresses qui a miné l’infrastructure de l’eau d’Angkor au XVe siècle.

En raison peut-être du refroidissement modeste des voiles de poussière volcanique, les schémas perturbés de la circulation atmosphérique ont conduit au XVIe siècle à de graves sécheresses qui ont contribué à des pénuries alimentaires à travers l’Empire ottoman. En 1640, le grand canal qui approvisionnait Pékin en nourriture tout simplement à sec, et un court mais sécheresse profonde en 1666 amorcé l’infrastructure en bois des villes européennes pour une vague d’incendies urbains catastrophiques.

Comment cela s’applique-t-il à aujourd’hui?

Aujourd’hui, le changement de température va dans l’autre sens – avec des températures mondiales déjà 1 C (1,8 F) plus haut qu’avant l’ère industrielle, et des extrêmes locaux, parfois dévastateurs, se produisant dans le monde entier.

De nouvelles recherches ont montré que les vagues de chaleur extrêmes, celles qui non seulement battent des records mais les font voler en éclats, deviennent plus fréquent lorsque les températures changent rapidement.

Celles-ci servent d’avertissement aux gouvernements pour qu’ils redoublent d’efforts pour limiter le réchauffement à 1,5 C (2,7 F), par rapport à la moyenne du 20e siècle, tout en investissant dans le développement et déploiement de technologies qui filtrent les gaz à effet de serre de l’atmosphère.

Une visualisation du changement de température sous forme de bandes colorées
La visualisation des anomalies de température sur 2 000 ans, avec des températures plus froides dans des bleus plus foncés et des températures plus chaudes dans des rouges plus foncés, montre les périodes froides du petit âge glaciaire et le réchauffement extrême d’aujourd’hui.
Ed Hawkins

La restauration de la chimie de l’atmosphère prendra encore plusieurs décennies après que les pays auront réduit leurs émissions de gaz à effet de serre, et donc les collectivités doivent s’adapter vers une planète plus chaude et moins habitable. nations et
les communautés pourraient tirer des leçons de certaines des réussites du petit âge glaciaire : des populations qui a prospéré étaient souvent ceux qui pourvu à leurs pauvres, établi divers réseaux commerciaux, migré à partir d’environnements vulnérables, et par dessus tout adapté de manière proactive aux nouvelles réalités environnementales.

Les personnes qui ont vécu le petit âge glaciaire manquaient peut-être de la ressource la plus importante disponible aujourd’hui : la capacité d’apprendre de la longue histoire mondiale des réponses humaines au changement climatique.

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