Utiliser les loups comme premiers intervenants contre une maladie cérébrale mortelle -Ecologie, science


Les loups du parc national de Yellowstone sont-ils la première ligne de défense contre une terrible maladie qui s’attaque aux troupeaux d’animaux sauvages?

Telle est la question pour un projet de recherche en cours dans le parc, et les résultats préliminaires suggèrent que la réponse est oui. Les chercheurs étudient ce que l’on appelle l’effet de nettoyage des prédateurs, qui se produit lorsqu’un prédateur maintient la santé d’une population de proies en tuant les animaux les plus malades. Si l’idée tient, cela pourrait signifier que les loups ont un rôle à jouer pour limiter la propagation de la maladie débilitante chronique, qui infecte les cerfs et les animaux similaires à travers le pays et dans le monde. Les experts craignent qu’il puisse un jour sauter aux humains.

«Il n’y a pas d’outil de gestion efficace» pour contrôler la maladie, a déclaré Ellen Brandell, étudiante au doctorat en écologie de la faune à la Penn State University qui dirige le projet en collaboration avec l’U.S. Geological Survey et le National Park Service. «Il n’y a pas de vaccin. Les prédateurs peuvent-ils potentiellement être la solution? »

De nombreux biologistes et défenseurs de l’environnement affirment que plus de recherches renforceraient l’argument selon lequel la réintroduction de plus de loups dans certaines régions des États-Unis pourrait aider à gérer les maladies de la faune, bien que l’idée soit certainement confrontée à la répression des chasseurs, des éleveurs et d’autres personnes préoccupées par la concurrence des loups.

La maladie a infecté de nombreux troupeaux de cerfs dans le Wyoming et s’est propagée au Montana en 2017. Les deux États sont adjacents à Yellowstone, les experts craignent donc que la maladie mortelle ne se propage bientôt dans les vastes troupeaux de wapitis et de cerfs du parc.

À moins, peut-être, que les 10 meutes de loups du parc, qui contiennent au total une centaine d’individus, se nourrissent d’animaux malades qui étaient plus faciles à éliminer en raison de leur maladie (la maladie ne semble pas infecter les loups).

«Les loups ont vraiment été vantés comme le meilleur type d’animal pour éliminer les cerfs infectés, car ils sont cursifs – ils chassent leurs proies et ils recherchent les plus faibles», a déclaré Mme Brandell. Selon cette logique, les cerfs et autres animaux malades seraient les plus susceptibles d’être éliminés par les loups.

Les résultats préliminaires à Yellowstone ont montré que les loups peuvent retarder les épidémies de maladie débilitante chronique chez leurs proies et réduire la taille de l’épidémie, a déclaré Mme Brandell. Il y a peu de recherches publiées sur le «nettoyage des prédateurs», et cette étude vise à ajouter un soutien à l’utilisation de prédateurs pour gérer les maladies.

L’une des principales préoccupations concernant la propagation de la maladie débilitante chronique dans la région de Yellowstone est le fait que le Wyoming possède 22 aires d’alimentation financées par l’État qui concentrent de manière anormale un grand nombre d’élans dans la région de Yellowstone. Et juste au sud du parc national de Grand Teton se trouve le National Elk Refuge, où des milliers d’animaux, déplacés par les ranchs de bétail, sont nourris chaque hiver pour satisfaire les chasseurs d’élans et les touristes. De nombreux biologistes de la faune affirment que la concentration des animaux dans de si petites zones est une recette pour la propagation rapide de la maladie débilitante chronique.

Lorsque les cas de la maladie chez les cerfs variaient de 5 à 50 pour cent dans le Wisconsin et le Colorado, ces États étaient considérés comme des points chauds. Mais si la maladie pénètre dans les fermes de gibier comme celles du Wyoming, «les taux de prévalence montent en flèche à 90 ou 100 pour cent», a déclaré Mark Zabel, directeur associé du Prion Research Center de la Colorado State University.

Les prions sont particulièrement mortels. Contrairement aux bactéries et virus, les prions peuvent persister dans le sol pendant 10 ans ou plus et durer sur la végétation. Même si un troupeau meurt ou est abattu, les nouveaux animaux qui arrivent peuvent être infectés.

L’absence de loups dans une grande partie de l’Ouest peut également avoir permis à la maladie de décoller. «Prendre les malades et les faibles élimine la maladie débilitante chronique de la population, car tout animal qui en présente des signes sera tué et mangé par les loups», a déclaré le Dr Dobson. «Le reste de la carcasse est nettoyé par les coyotes, les pygargues à tête blanche, les corbeaux et les ours.

«Sans prédateurs et charognards dans le paysage, les composants animaux durent beaucoup plus longtemps, et cela peut certainement avoir un impact sur la propagation de la maladie», a déclaré Mme Brandell.

Le rétablissement de la population de prédateurs dans les parcs nationaux et les terres sauvages contribuerait grandement à la réalisation d’écosystèmes plus sains avec moins de maladies, a déclaré le Dr Dobson.

Ken McDonald, chef de la division de la faune du Montana’s Fish, Wildlife and Parks, a exprimé des doutes sur le fait que les loups empêcheraient la maladie débilitante chronique.

«Les loups aident à éliminer les animaux malades, mais les animaux ne tombent pas visiblement malades pendant environ 2 ans», a-t-il déclaré. «Ce sont donc des porteurs et des épandeurs, mais ils n’ont pas les symptômes classiques.»

M. McDonald a déclaré que maintenir une population de loups suffisamment importante à l’extérieur de Yellowstone pour lutter contre la maladie débilitante chronique exigerait tellement de loups que cela serait socialement inacceptable, en particulier pour les éleveurs et les chasseurs.

L’approche de l’État pour lutter contre la maladie, a-t-il déclaré, consiste à augmenter le nombre de cerfs qui peuvent être tués dans les endroits où la maladie se développe.

Mme Brandell, cependant, a déclaré que les loups peuvent détecter la maladie bien avant qu’elle ne devienne apparente pour les gens, par l’odeur ou un léger changement dans le mouvement des proies, ce qui pourrait être bénéfique.

«Les loups ne seraient pas un remède magique partout», dit-elle. «Mais dans les endroits où cela ne faisait que commencer et où vous avez une guilde de prédateurs active, ils pourraient la tenir à distance et elle pourrait ne jamais prendre pied.

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