Pour les tortues marines de l’Atlantique, la mer des Sargasses est à la maison pendant les «années perdues» -Ecologie, science


  • Dans une nouvelle étude, les chercheurs ont suivi les mouvements des jeunes tortues vertes et ont découvert qu’elles naviguaient vers la mer des Sargasses, plutôt que de dériver passivement le long des courants de l’océan Atlantique Nord.
  • Bien qu’il y ait eu des théories et des preuves anecdotiques selon lesquelles les nouveau-nés de tortues voyagent vers la mer des Sargasses et passent leurs «années perdues» dans la région, c’est la première étude qui utilise le suivi par satellite pour confirmer que les tortues vertes s’y rendent effectivement.
  • Une étude précédente du même groupe de chercheurs a également suivi les mouvements des tortues caouannes dans la mer des Sargasses, bien que leurs voyages se soient avérés plus nuancés.
  • Les experts disent que l’étude attire l’attention sur l’importance de protéger la mer des Sargasses et de s’attaquer à des problèmes tels que la pollution plastique.

Après avoir passé deux mois à incuber dans des œufs, il est temps que les tortues vertes se détachent de leur coquille. Les reptiles nouvellement éclos escaladent les parois escarpées de leurs nids en grimpant sur les coquilles d’œufs jetées de leurs frères et sœurs, et ensemble, ils se faufilent sur le sable et pagayent dans l’océan. Ensuite, ils disparaissent – non seulement de la vue, mais des connaissances scientifiques. Personne ne sait vraiment où vont les nouveau-nés de tortues vertes et ce qu’ils font pendant les deux ou trois prochaines années de leur vie. Mais cela change maintenant.

Un nouveau papier en Les actes de la Royal Society B a fourni un aperçu des soi-disant «années perdues» des tortues vertes en voie de disparition (Chelonia mydas) en suivant les mouvements de 21 juvéniles relâchés au large de la côte sud-est de la Floride. Au cours d’environ 150 jours, la plupart des tortues se sont dirigées vers la mer des Sargasses, une zone de haute mer dans le tourbillon subtropical de l’Atlantique Nord, plutôt que de laisser les courants les pousser vers le nord vers les Açores.

Une tortue verte océanique à Sargasses. Image de Chris Long.

«L’une des idées de longue date était que ces [green turtles] sont de petits dériveurs passifs », a déclaré l’auteur principal Katherine Mansfield, spécialiste des tortues marines à l’Université de Floride centrale, dans une interview à Mongabay. «Historiquement, les tortues étaient simplement supposées nager au large, entrer dans ces courants tourbillonnaires, puis dériver pendant plusieurs années dans un grand cercle autour de l’Atlantique. Mais ce que nous avons trouvé [was that] ils avaient des mouvements très dirigés dans le gyre.

Cet article s’appuie sur un 2014 étude par Mansfield et ses collègues qui ont suivi les mouvements des tortues caouannes (Caretta caretta) outre-Atlantique. La plupart des caouannes se sont également déplacées hors des courants dominants, bien que leurs mouvements dans la mer des Sargasses n’aient pas été aussi prononcés que ceux des tortues vertes.

«Les caoutchoucs ont en quelque sorte ouvert la voie et nous ont donné un peu plus de perspicacité sur le fait que les choses peuvent être beaucoup plus complexes que ce que nous avons réalisé et / ou supposé pour la première fois», a déclaré Mansfield. «Nous étions ravis que les tortues vertes soient allées dans la mer des Sargasses et c’était une belle validation que, ‘OK, alors peut-être que c’est vraiment une chose, et que la mer des Sargasses est quelque chose auquel nous devons prêter plus d’attention et protéger , ou du moins l’identifier comme une zone nécessitant une protection pour une variété de jeunes espèces qui pourraient l’utiliser dans l’habitat de la nurserie. »

La mer des Sargasses ne bénéficie actuellement d’aucune forme de protection à grande échelle, mais elle fait face à menaces provenant de nombreuses activités humaines, y compris la pêche commerciale, la navigation, la pollution par les débris flottants tels que le plastique, et même la récolte possible du Sargasses algues dans un proche avenir.

Une tortue caouanne prête à être relâchée avec une balise satellite attachée à sa carapace. Image de Kate Mansfield.

Pour la nouvelle étude, les chercheurs ont collecté des nouveau-nés de tortues vertes dans des nids sauvages à Boca Raton, en Floride, et les ont élevés pendant plusieurs mois dans un laboratoire jusqu’à ce qu’ils mesurent environ 12 à 18 centimètres (5 à 7 pouces) et pèsent plus de 300 grammes. (11 onces), environ le poids d’une boîte de soupe. À cette taille, les balises satellites de 9,5 grammes (0,3 oz) n’ont pas interféré avec la capacité des tortues à plonger, à faire surface ou à nager, a déclaré Mansfield. Les nouveau-nés, en revanche, couleraient probablement sous le poids des émetteurs, raison pour laquelle les chercheurs n’ont pas pu utiliser de nouveau-nés sauvages pour l’étude.

Ils ont également dû affiner leurs méthodes de fixation des dispositifs de suivi à énergie solaire aux animaux. Les tortues vertes ont des carapaces plus cireuses que les caouannes, elles ne pouvaient donc pas utiliser la même technique d’adhérence pour les deux espèces, mais les chercheurs ont trouvé un moyen de fixer les étiquettes aux tortues vertes sans affecter négativement leur croissance ou leur comportement. On pense que les étiquettes tombent naturellement en quelques mois.

Selon Mansfield, le moyen le plus probable pour les tortues d’entrer dans la mer des Sargasses est de s’accrocher à certains Sargasses mat, l’algue marine qui donne son nom à la région. Sargasses non seulement assure le transport, mais offre un «habitat structuré avec une alimentation riche, une protection contre les prédateurs et des avantages thermiques favorisant la croissance et l’alimentation», écrivent les auteurs dans l’étude.

Une fois que les tortues vivent parmi les algues, elles ne veulent probablement pas partir, a déclaré Mansfield.

«Choisiriez-vous comme une petite tortue de vous éloigner et de simplement dériver passivement dans les courants océaniques où vous n’avez peut-être pas cette protection, ou la suivez-vous dans la mer des Sargasses?» elle a dit. «Nous pensons que cela a du sens.»

David Godfrey, directeur exécutif de Sea Turtle Conservancy, a déclaré que cette nouvelle étude fournit des preuves scientifiques qui corroborent les théories existantes sur la destination des tortues marines pendant leurs années perdues.

« Il y a eu beaucoup de théorie et d’informations anecdotiques sur les tortues repérées dans des nattes flottantes de sargasses », a déclaré Godfrey, qui n’était pas impliqué dans l’étude, dans une interview à Mongabay. «Même en revenant au fondateur de notre organisation, Archie Carr, qui travaillait sur les tortues dans les années 50, 60 et 70 et a écrit de nombreux livres sur le sujet – il était convaincu que les années perdues étaient passées à la dérive dans la mer des Sargasses. avec des tortues qui ont élu domicile à Sargasses.

«Les gens savaient généralement quelle était la forme de ce puzzle [and] ils savaient à quoi cela ressemblait », a-t-il ajouté,« mais ils [the researchers] aident à placer les pièces.

Il a déclaré que l’étude soulignait également l’urgence de s’attaquer au problème de la pollution plastique dans la mer des Sargasses.

« [T]les débris et la pollution et le plastique… que nous laissons pénétrer dans le milieu marin… dérivent généralement [along] les mêmes courants – les zones de convergence – où Sargasses s’accumule », a-t-il dit. «Le fait que tous ces déchets humains finissent dans ces mêmes zones, et que nous savons maintenant que les tortues sont définitivement là aussi, cela soulève les enjeux de notre besoin de réduire ce flux de déchets plastiques dans les océans.»

Tortue verte nageant parmi les sargasses. Image de Gustavo Stahelin.

Justin Perrault, directeur de la recherche au Loggerhead Marinelife Center de Juno Beach, en Floride, a déclaré que l’étude fournissait des informations vitales sur le cycle de vie des tortues marines.

«Ces types d’études sont importants car ils nous permettent de mieux comprendre l’utilisation de l’habitat et les mouvements des différents stades de la vie afin que nous sachions quels stades de la vie sont vulnérables à quelles menaces et où», a déclaré Perrault, qui n’a pas participé à l’étude. Mongabay dans un e-mail. «Cela nous donne simplement une meilleure compréhension des migrations des tortues afin que nous puissions prendre des décisions de conservation plus éclairées.»

Mansfield a déclaré qu’il y avait encore beaucoup à apprendre sur les espèces de tortues marines et que d’autres pouvaient s’appuyer sur ses recherches de multiples façons.

«Nous constatons que les tortues peuvent faire des choses différentes dans différentes parties du monde [so] nous ne pouvons pas… simplement prendre ce que nous savons sur les tortues de l’Atlantique Nord, puis les tamponner partout dans le monde parce qu’elles font peut-être quelque chose de complètement différent », a-t-elle déclaré. « En fait, cela a ouvert tout un monde de questions, et c’est plutôt excitant car il est rare qu’une espèce qui a été si bien étudiée ait encore autant de lacunes dans les données. »

Citations:

Mansfield, K. L., Wyneken, J., et Luo, J. (2021). Les premières traces satellitaires de l’Atlantique sur les tortues vertes des «années perdues» confirment l’importance de la mer des Sargasses en tant que nurserie de tortues marines. Actes de la Royal Society B: Biological Sciences, 288(1950). est ce que je:10.1098 / rspb.2021.0057

Mansfield, K. L., Wyneken, J., Porter, W. P. et Luo, J. (2014). Les premières traces satellites de tortues marines nouveau-nés redéfinissent la niche océanique des «années perdues». Actes de la Royal Society B: Biological Sciences, 281(1781), 20133039. doi:10.1098 / rspb.2013.3039

Elizabeth Claire Alberts est rédacteur pour Mongabay. Suivez-la sur Twitter @ECAlberts.

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