Nous verrons plus de saisons de feu comme 2020 -Ecologie, science


À la fin de l’automne, les incendies de forêt couvent toujours sous les chutes de neige dans le Colorado. J’espère que le temps froid et neigeux de ces derniers jours mettra enfin fin à la saison des incendies 2020 dans mon état. Pendant une grande partie du mois d’octobre, de grands piliers de fumée se sont élevés dans le ciel et des cendres ont plu à cause d’au moins quatre grands incendies de forêt d’automne, affectant des millions de personnes dans les couloirs urbains à l’est des montagnes Rocheuses.

Les incendies d’octobre sont rares dans le Colorado, en particulier ceux qui brûlent plus de 1000 acres. Seulement une douzaine de cette taille a brûlé depuis 1984, sur 335 dans l’État au cours de cette période.

Les incendies majeurs de cet automne sont le signe du changement climatique ici et maintenant. Et ils ne sont pas la seule preuve de ce type dans un record de saison des incendies chaude et sèche 2020, là où les États de l’Ouest sont toujours éteindre les points chauds et nettoyer les flammes.

Les feux de forêt façonnent la Terre depuis des centaines de millions d’années et jouent un rôle clé dans nombre de ses écosystèmes. Et les humains utilisent le feu pour la gestion du paysage depuis des millénaires. Mais nous commençons à peine à comprendre notre relation moderne avec le feu. Comme un scientifique du feu basé en Occident, je vois des raisons d’espérer. En apportant des changements maintenant, je crois que nous pouvons aider à façonner les types de feu avec lesquels nous vivons à l’avenir.

Photo satellite des États-Unis avec panache de fumée de l'ouest soufflant vers l'est
La fumée (panache brunâtre) des incendies de forêt dans l’ouest (points rouges) souffle sur la zone continentale des États-Unis le 14 septembre 2020.
NASA

Voies pour vivre avec plus de feu

Plus de 8,7 millions d’acres – une superficie plus grande que l’État du Maryland – ont brûlé à travers les États-Unis juste en 2020. Des dizaines de millions de personnes ont souffert de la fumée toxique qui en résulte. Des centaines de milliers de personnes ont été forcées d’évacuer au milieu de la pandémie COVID-19. Des milliers de maisons ont entièrement brûlé et des dizaines de personnes perdu leurs vies.

La science est claire: le réchauffement climatique de la Terre a doublé la superficie des forêts de l’ouest des États-Unis qui a brûlé depuis les années 1980. Et cette augmentation a un prix élevé. Les incendies de forêt les plus dévastateurs ont causé 76 milliards de dollars de dommages depuis 1980, la plupart de ces pertes se produisant au cours des 20 dernières années. Et la saison des incendies 2020 n’est pas encore terminée.

Le feu réagit rapidement au changement climatique, les humains doivent donc réagir plus rapidement. Sur la base de mes propres recherches et des travaux d’autres personnes, voici six voies qui, selon moi, aideront les États-Unis à surmonter la crise des feux de forêt.

La cartographie des zones où un incendie est probable dans un climat changeant est essentielle. Tout comme l’Agence fédérale de gestion des urgences produit cartes des zones inondables, les États-Unis ont besoin cartes nationales d’incendies, associée à des politiques nationales pour guider les décisions de développement et d’assurance.

Pour rattraper les incendies de forêt de plus en plus fréquents et intenses, les États-Unis ont besoin de moyens plus innovants pour détecter, prévenir et combattre les incendies.

Le Congrès a adopté un facture omnibus en 2018, qui a rendu obligatoire la cartographie des risques d’incendie, mais cet effort nécessitera un soutien et un financement scientifiques concertés. Les cartes devraient intégrer la manière dont le réchauffement des températures affecte la probabilité d’incendies de forêt et devraient être liées à un programme national qui dirige le développement hors de danger.

  • Mettez l’accent sur la gestion de la cour arrière. Les communautés locales et les agences de gestion des terres fédérales et étatiques devraient se concentrer sur la réduction des arbres inflammables et des broussailles près des habitations. L’enlèvement mécanique, le ratissage et l’exploitation forestière au milieu des bois pour réduire le risque d’incendie sont beaucoup trop coûteux et inefficace. Il en coûterait des milliards de dollars pour nettoyer 150 millions d’arbres morts en Californie.

Il est également nécessaire de mener des recherches supplémentaires sur la façon dont les maisons s’enflamment et comment le feu progresse dans les quartiers. Les États-Unis ont eu codes d’incendie obligatoires depuis plus d’un siècle pour limiter les incendies à l’intérieur et protéger les occupants. Aujourd’hui, nous avons besoin de mesures similaires pour les espaces extérieurs autour des maisons.

  • Apportez Smokey Bear en banlieue. De nombreuses activités humaines amènent le feu. Pratiquement tous les incendies de forêt qui menacent les maisons partout dans les 48 États inférieurs sont déclenchés par des actions humaines, délibérée ou accidentelle.

Pendant des décennies, le service forestier des États-Unis Campagne d’éducation publique de Smokey Bear a enseigné aux Américains que «vous seul pouvez empêcher les incendies de forêt». Aujourd’hui, il est nécessaire de sensibiliser le public à la façon dont les activités quotidiennes, du camping au déclenchement de feux d’artifice ou à l’utilisation de matériel de jardin, peuvent générer des étincelles. Les lignes électriques, qui peuvent exploser dans des conditions météorologiques extrêmes et déclencher des incendies de forêt mortels, devrait être un objectif majeur.

Le seul organisme fédéral qui a été en mesure d’augmenter le brûlage dirigé au cours des deux dernières décennies est le Bureau des affaires indiennes. Cela peut refléter une reconnaissance croissante des pratiques de brûlage amérindiennes offrir un modèle pour les communautés exposées au feu. Des politiques fondées sur la science pour définir quand et où mettre en œuvre le brûlage dirigé pourraient aider les organismes à gérer la fumée plus efficacement et à soutenir la restauration des écosystèmes.

  • Comprenez à qui les incendies de forêt nuisent le plus. Une étude de 2018 a estimé que 12 millions d’Américains socialement vulnérables qui sont mal équipés pour répondre aux incendies en raison de faibles revenus, de barrières linguistiques ou d’autres facteurs vivent dans des zones où il y a potentiel d’incendie important.

En outre, les personnes de couleur, basées sur des secteurs de recensement majoritairement noirs, hispaniques ou amérindiens, peuvent être plus vulnérables que d’autres. Cette disparité rend urgent de mieux cerner dont les poumons et les maisons sont en danger, qui reçoit et agit sur les avis d’évacuation, et dans quelle mesure les traitements du carburant et la lutte contre les incendies protègent les communautés les plus vulnérables. Répondre à ces questions contribuerait à réduire les risques disproportionnés d’incendies de forêt supportés par les communautés vulnérables.

De nouvelles sources allant des satellites aux archives gouvernementales en passant par des médias sociaux offrent une multitude d’occasions d’en apprendre davantage sur le comportement des feux de forêt et sur la façon dont ils menacent les gens et affectent les écosystèmes. Ces données pourraient être liées à des informations sur les raisons pour lesquelles les incendies sont devenant si coûteux, dommageable et mortel, conduisant à des budgets astronomiques de suppression des incendies.

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Les Etats Unis. dépense plus de 2 milliards de dollars en moyenne pour lutter contre les incendies de forêt chaque année. Je pense qu’il est temps d’abandonner notre esprit d’intervention d’urgence et de commencer à investir dans des mesures proactives pour réduire les risques. À mon avis, nous ne devancerons jamais la menace sans une meilleure compréhension de la façon de gérer les paysages inflammables et de nous adapter aux menaces croissantes de feux de forêt.

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