Les sécheresses incessantes de la Californie provoquent des tensions dans les villes agricoles -Ecologie, science


Sandra Chavez avait 13 ans lorsque le puits de sa famille s’est asséché en 2014, deux ans après la dernière grande sécheresse en Californie. Leur robinet avait cessé de couler quelques fois auparavant, mais l’eau revenait toujours le même jour, donc ils ne pensaient pas que c’était un gros problème. Cette fois, c’était différent.

«Nous n’avons pas eu d’eau dans notre maison pendant huit mois», a déclaré Chavez, maintenant âgé de 20 ans et étudiant à l’université. «Nous devions nous procurer des réservoirs d’eau, les remplir, les transporter dans le camion de mon père et remplir des seaux d’eau que nous devions chauffer si nous voulions l’utiliser pour nous baigner.»

La famille de Chavez vit dans un petit ranch à la périphérie de Porterville, dans le comté de Tulare, dans la vallée de San Joaquin, le premier producteur laitier du pays. Lorsqu’ils ont essayé de faire réparer leur puits par quelqu’un, ils ont appris qu’il y avait une liste d’attente d’un à deux ans, parce que beaucoup avaient le même problème. Heureusement, son père a trouvé l’ami d’un ami qui creuse des puits et pourrait les aider plus tôt. Mais la famille a dû contracter un emprunt pour payer les travaux.

Il n’ya aucune garantie que la même chose ne se reproduira plus – à la famille Chavez et à des dizaines de milliers d’autres – alors que la dernière crise de sécheresse en Californie se poursuit.

Le 10 mai, après deux hivers secs consécutifs, le gouverneur Gavin Newsom a déclaré la deuxième urgence de sécheresse en moins d’un mois. La déclaration couvre désormais 41 comtés, de la frontière de l’Oregon au sud de la vallée centrale, qui produit plus de 250 cultures, d’une valeur de 17 milliards de dollars par an, et représente environ les trois quarts des terres irriguées de l’État.

Des températures exceptionnellement chaudes en avril et début mai ont distingué «cette année extrêmement sèche» de toutes les autres enregistrées en Californie, a déclaré le bureau du gouverneur. Les températures élevées ont accéléré la fonte des neiges dans les bassins versants qui alimentent les principaux réservoirs de la Californie, tandis que le sol aride a aspiré l’eau de fonte qui rajeunit normalement les rivières et les ruisseaux.

Pour atténuer les effets de la sécheresse grave, le gouverneur a autorisé les représentants de l’État à diriger les flux d’eau là où ils sont le plus nécessaires. Mais certains observateurs craignent que la sécheresse aggrave les inégalités de longue date dans l’accès à l’approvisionnement en eau en baisse de l’État.

«La sécheresse va absolument aggraver les disparités existantes de plusieurs manières», a déclaré Jonathan London, professeur agrégé d’écologie humaine et directeur de la faculté du Center for Regional Change de l’Université de Californie à Davis.

Au cours de la dernière sécheresse, les agriculteurs californiens ont perdu environ 30 pour cent de leurs allocations d’eau de surface, qu’ils ont remplacées en grande partie par pompage des eaux souterraines. Ils feront probablement la même chose cette fois-ci.

«Cela va potentiellement conduire à des puits secs pour les personnes à faible revenu qui ne peuvent pas se permettre de creuser des puits plus profonds», a déclaré London. «Cela entraînera également potentiellement la propagation de panaches d’eaux souterraines toxiques dans la vallée, ce qui pourrait affecter les personnes possédant des puits peu profonds et ne disposant pas d’un système d’approvisionnement en eau communautaire pour fournir de l’eau potable.»

Des millions de résidents de la vallée centrale tirent leur eau potable de puits alimentés par les mêmes aquifères souterrains qui alimentent les fermes de la région. Les aquifères du bassin de Tulare, où vivent Chavez et sa famille, ont chuté à des niveaux extrêmement bas. C’est parce que les agriculteurs ont extrait l’eau avec peu de surveillance du début des années 1900 à 2014, lorsque l’État a adopté un gestion durable des eaux souterraines droit. À ce moment-là, cependant, ils avaient pompé, en moyenne, des centaines de milliards de gallons par an plus que ce qui pourrait être remplacé par des précipitations et d’autres sources.

John Guthrie, 52 ans, président du Tulare County Farm Bureau et propriétaire d'un élevage et d'une ferme qui appartient à sa famille depuis 150 ans, pompe l'eau d'une citerne de 3000 gallons dans une remorque à eau pour la ramener au siège de son ranch dans le sud-est. Comté de Tulare le jeudi 22 avril 2021 à Porterville, Californie. Crédit: Gary Coronado / Los Angeles Times via Getty Images
John Guthrie, 52 ans, président du Tulare County Farm Bureau et propriétaire d’un élevage et d’une ferme qui appartient à sa famille depuis 150 ans, pompe l’eau d’une citerne de 3000 gallons dans une remorque à eau pour la ramener au siège de son ranch dans le sud-est. Comté de Tulare le jeudi 22 avril 2021 à Porterville, Californie. Crédit: Gary Coronado / Los Angeles Times via Getty Images

En conséquence, plus de 2000 les puits se sont asséchés dans la vallée de San Joaquin pendant la sécheresse historique qui a persisté de 2012 à 2016. Mais jusqu’à 65 000 personnes dans la région pourraient perdre leur accès à l’eau potable parce que leurs puits sont trop peu profonds pour atteindre la baisse des niveaux des eaux souterraines, selon un Rapport 2020 du Centre for Regional Change de Londres.

La vallée est l’une des régions les plus pauvres du pays, «plus pauvre que les Appalaches», a déclaré Londres. Et bon nombre de ces puits à risque desservent principalement des personnes de couleur, vivant dans des communautés non constituées en société qui se trouvent au-delà des limites de la ville et n’ont pas accès aux services municipaux essentiels, y compris des égouts adéquats et de l’eau potable.

Exposer les inégalités historiques

En 2012, Californie est devenu le premier État du pays à reconnaître l’accès à une eau potable sûre et abordable comme un droit humain. Pourtant, la sécheresse historique de 2012-2016, qui une étude a conclu à la pire sécheresse en Californie depuis plus d’un millénaire, a révélé des disparités non seulement dans le domaine de l’approvisionnement en eau de plus en plus précieux de l’État, mais aussi dans celui de l’eau potable.

Au cours de l’été 2014, peu de temps après que la famille Chavez a perdu son eau à Porterville, quelque 300 puits se sont asséchés dans la ville voisine d’East Porterville, l’une des plus grandes communautés défavorisées non constituées en société de la vallée de San Joaquin.

À la fin de la sécheresse en 2016, environ 1600 puits nationaux ont connu des pénuries dans le comté de Tulare, selon un 2018 rapport du Centre pour le changement régional. Près d’un tiers de ces puits alimentaient la population d’East Porterville, où 79% des habitants sont Latino-américains et le taux de pauvreté est plus de trois fois supérieur au taux national – dans l’une des régions agricoles les plus riches du pays.

D’autres puits ont été contaminés par des nitrates en raison de l’utilisation généralisée d’engrais commerciaux et de fumier, que les producteurs du comté de Tulare ont appliqué sur près de 600000 acres en 2017, selon le dernières statistiques disponible.

Un an après que la famille Chavez a remis son puits en état de marche, ils ont appris que l’eau contenait quatre fois le niveau de nitrates considéré comme sûr. «Je buvais cette eau depuis l’âge de trois ans», a déclaré Sandra Chavez.

Maintenant, avec l’aide du Community Water Center, une organisation à but non lucratif basée dans la vallée, la famille Chavez reçoit cinq à six cruches de cinq gallons d’eau livrées à leur domicile grâce à une combinaison de programmes publics et d’organisations à but non lucratif. Chavez a dit qu’elle était reconnaissante pour le soutien, mais que ce n’était pas suffisant pour le ménage, qui comprend sept enfants adoptifs dont ses parents s’occupent.

Les autorités californiennes reconnaissent depuis longtemps que la contamination des eaux souterraines par les nitrates est répandue. La législature de l’État a abordé la question pour la première fois en 2008, lorsqu’elle a demandé à des chercheurs de l’Université de Californie à Davis d’enquêter sur les causes, afin de «garantir l’approvisionnement en eau potable de toutes les communautés».

le les chercheurs ont déterminé que 96 pour cent de la pollution des eaux souterraines par les nitrates provenait des engrais et du fumier appliqués aux cultures, et qu’il a contaminé l’eau potable de plus d’un quart de million de personnes dans le bassin du lac Tulare et la vallée de Salinas, où la plupart de la laitue du pays est cultivée . Et un Etude 2011 a montré que les communautés à faible revenu, à prédominance latino-américaine de la vallée de San Joaquin, couraient les risques les plus élevés de recevoir cette eau.

Les nitrates provoquent une maladie potentiellement mortelle appelée méthémoglobinémie, mieux connue sous le nom de syndrome du bébé bleu, qui bloque le flux d’oxygène dans le sang. Monter des preuves établit également un lien entre une exposition élevée aux nitrates et le cancer colorectal, une maladie thyroïdienne et des anomalies congénitales du cerveau et de la moelle épinière.

Il y a deux ans, l’État a créé le Financement sûr et abordable pour l’équité et la résilience (SAFER), qui a fourni de l’eau en bouteille à la famille Chavez et à d’autres dans toute la vallée. Mais il faudra des années pour construire l’infrastructure nécessaire pour relier les communautés agricoles isolées aux approvisionnements en eau municipaux dans les villes.

Jusque-là, les personnes qui dépendent des puits, ou qui vivent dans des villes non constituées en société qui n’ont pas la clientèle pour se permettre un traitement efficace de l’eau, doivent toujours recourir à l’eau en bouteille. Et s’ils ne savent pas que l’eau est contaminée, comme Chavez ne l’a pas fait pendant des années, ils doivent également assumer les coûts sanitaires liés à la consommation d’une eau insalubre.

Récits contradictoires

Le changement climatique aggrave déjà les sécheresses et la saison des pluies hivernales de l’État est plus courte et plus irrégulière.

Comprendre comment différentes personnes sont vulnérables à la sécheresse est essentiel pour garantir que les politiques de l’eau s’attaquent aux inégalités sociales et environnementales historiques et actuelles. À cette fin, la chercheuse Christina Greene a interrogé des agriculteurs, des travailleurs agricoles et d’autres habitants des zones rurales de la vallée de San Joaquin au sujet de leurs perceptions de la sécheresse de 2012-2016.

La plupart des gens considéraient la sécheresse comme le résultat d’actions humaines, a déclaré Greene, chercheur adjoint à l’évaluation du climat pour le sud-ouest de l’Université d’Arizona. Mais ils ne faisaient pas référence au changement climatique causé par l’homme.

«De loin, le discours dominant est que la sécheresse est due à la régulation de l’eau», a-t-elle dit, en particulier règlements visés à réduire les détournements agricoles pour aider l’éperlan et le saumon menacés par l’État. Plusieurs personnes ont imputé la sécheresse aux écologistes et à la loi sur les espèces en voie de disparition. «La sécheresse a commencé en 2008, lorsque les tribunaux ont statué en faveur du poisson», a déclaré un travailleur social à Greene.

Une récolte d'arbres en début de bourgeonnement est arrosée à Bakersfield, en Californie, le mardi 6 avril 2021. La Californie, connue pour sa production d'amandes à forte intensité en eau, fait face à sa troisième année la plus sèche jamais enregistrée. Crédit: Kyle Grillot / Bloomberg via Getty Images
Une récolte d’arbres en début de bourgeonnement est arrosée à Bakersfield, en Californie, le mardi 6 avril 2021. La Californie, connue pour sa production d’amandes à forte intensité en eau, fait face à sa troisième année la plus sèche jamais enregistrée. Crédit: Kyle Grillot / Bloomberg via Getty Images

Greene a entendu la même perspective lors de conversations aléatoires dans les magasins. « Il y a aussi beaucoup d’argent pour propager ce récit », a-t-elle dit, se référant aux panneaux d’affichage dans toute la vallée accusant le Congrès du « bol à poussière » et des « lois imparfaites » comme l’ESA.

De telles attitudes sont compréhensibles, a déclaré Greene. «Leur gagne-pain est totalement lié au succès de ces fermes.»

Mais, contrairement à ce que beaucoup de gens ont dit à Greene, des recherches récentes démentent l’idée que soit les réglementations nationales en matière de poisson ou d’eau ont créé la sécheresse.

L’année dernière, des chercheurs de l’Université de Santa Clara dans la Silicon Valley, où les titans milliardaires de la technologie vivent à une heure au sud de San Francisco, ont publié une analyse des impacts relatifs de la sécheresse extrême sur les allocations d’eau de la rivière Tuolumne, qui prend sa source dans la Sierra Nevada. Ils ont suivi les allocations pendant les périodes d’approvisionnement en eau normal et de sécheresse modérée et sévère dans la région de la baie de San Francisco (qui est alimentée par le réservoir Hetch Hetchy qui bloque la rivière) et dans les régions agricoles du sud de la vallée centrale, qui comprend un habitat de choix pour le chinook. saumon, répertorié comme espèces préoccupantes dans le cadre de l’ESA.

Les résultats de l’étude, publiés dans le Journal d’hydrologie X, a révélé de profondes différences dans la répartition des approvisionnements entre 2008 et 2018.

Une sécheresse sévère n’a eu aucun effet sur le débit d’eau des utilisateurs aisés de la région de la baie. En revanche, l’approvisionnement des utilisateurs agricoles et urbains moins aisés de la vallée a été réduit d’environ 30 pour cent, tandis que les débits vers la rivière San Joaquin, qui sont essentiels pour la survie du saumon, ont été réduits de 85 à 90 pour cent.

«Nous transportions certaines des meilleures eaux du monde, des Sierras et Hetch Hetchy, jusqu’aux communautés agricoles», a déclaré Iris Stewart-Frey, professeure agrégée d’études et de sciences environnementales à l’Université de Santa Clara qui a dirigé l’étude. Beaucoup de ces communautés ont des taux de pauvreté disproportionnés et n’ont pas accès à une eau salubre et propre, a-t-elle déclaré.

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Une seule des trois montées de saumon quinnat que le bassin versant de Tuolumne soutenait autrefois demeure, mais l’allocation de l’eau pendant la sécheresse a «affamé» la rivière. Sans surprise, la population de Chinook s’est écrasée pendant une grave sécheresse, que Stewart-Frey a associée à des «débits extrêmement faibles» et des eaux peu profondes plus chaudes. La population de saumon ne s’est pas rétablie.

«Nous avons eu une énorme demande croissante avec la croissance des populations humaines et dans l’agriculture et les industries en Californie», a-t-elle déclaré. «Et ce faisant, nous avons fouillé nos comptes d’économies d’eau.»

Aujourd’hui, après des décennies de découverts, l’État fait face à une pénurie d’eau croissante, même sans sécheresse.

«Nous devons faire face à la réalité californienne selon laquelle les personnes qui ont trop recours aux ressources en eau devront prendre du recul», a déclaré Stewart-Frey.

Et aucune solution miracle ne résoudra la crise de l’eau. «Pour résoudre ce problème, tout le monde doit faire sa part», a-t-elle déclaré.

Pour Stewart-Frey, cela signifie travailler vers une agriculture économe en eau, construire des usines de recyclage des eaux usées et convaincre les utilisateurs urbains avec des robinets à écoulement libre d’arrêter de gaspiller de l’eau.

Les changements majeurs nécessiteront de rassembler la volonté politique insaisissable d’adopter des approches qui réaffectent l’eau et les ressources aux communautés défavorisées et à l’habitat négligé, a-t-elle déclaré. «Il se peut que nous ayons besoin de quelques sécheresses supplémentaires pour y arriver.»

Vers un avenir plus juste

La semaine dernière, le gouvernement Newsom a proposé un programme de secours contre la sécheresse de 5 milliards de dollars qui a affecté 1,3 milliard de dollars aux infrastructures d’eau potable et de traitement des eaux usées, «en mettant l’accent sur les petites communautés défavorisées».

Londres, de l’UC Davis, voit cette décision comme une «vraie victoire» pour les défenseurs de la justice de l’eau, qui, selon lui, ont l’oreille du gouverneur et des principaux dirigeants des agences nationales de l’eau. Cela a conduit à un énorme changement dans la politique de l’État au cours des cinq dernières années pour s’attaquer aux plus vulnérables parmi les plus vulnérables.

«Le diable est dans les détails pour voir si l’aide parvient effectivement aux communautés les plus défavorisées», a-t-il déclaré. Mais les récents changements lui donnent des raisons d’espérer.

La grande question est de savoir si l’investissement sera suffisant pour soutenir ces communautés au fil du temps, a déclaré London. «Nous pourrions être ici pendant une longue période», a-t-il dit, faisant référence à la sécheresse.

Selon Londres et d’autres, il est essentiel pour toute solution à long terme de veiller à ce que les communautés touchées aient une place à la table.

C’est ainsi que les dirigeants locaux, en collaboration avec le Community Water Centre et d’autres groupes régionaux de justice de l’eau, ont aidé de nombreux résidents de East Porterville à conclure des accords avec la ville de Porterville pour recevoir le service d’eau. «C’est une réussite», a déclaré Londres.

«L’État est intervenu pour fournir une aide à la sécheresse dans un premier temps, puis la ville a accepté d’étendre son service, ce qui n’est pas le cas dans de nombreux autres endroits de la vallée.»

La sécheresse a vraiment mis en évidence les inégalités qui existent depuis le début, a déclaré Greene, qui a entendu des histoires déchirantes de résidents touchés dans ses recherches. «Nous avons besoin de solutions à long terme sur la façon dont la région veut ressembler à l’avenir, et cela doit venir des gens qui y vivent.»

Et cela signifie amener les gens de la communauté, au-delà des représentants de l’agriculture, à siéger aux conseils des eaux qui régissent l’utilisation de l’eau, a-t-elle déclaré.

Sandra Chavez est d’accord. C’est pourquoi elle est conseillère du programme d’eau potable SAFER. «Mon père et moi sommes vraiment intéressés par ce problème», a-t-elle déclaré, soulignant que son père essaie de suivre tout ce qui a trait à l’eau en Californie.

«Mais il y a beaucoup de familles autour de moi qui ne savent même pas que c’est un problème ou qu’elles pourraient peut-être boire de l’eau contaminée», a-t-elle déclaré. « Ils pensent: » Eh bien, j’ai quitté mon pays pour venir aux États-Unis pour avoir une vie meilleure. « Ils ne peuvent pas croire que cela se passe ici. »

Et, a dit Chavez, cela ne devrait pas arriver. «Nous n’avons pas contaminé notre propre eau. Par conséquent, il ne devrait pas nous appartenir de résoudre un problème dont certains d’entre nous ne sont peut-être même pas au courant. »

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