Les pipelines énergétiques sont maintenant controversés, mais l’un des premiers gros a aidé à gagner la Seconde Guerre mondiale -Ecologie, science


Les oléoducs et les gazoducs sont devenus des points chauds dans les discussions sur le changement climatique. Du Côte atlantique au Dakota, les pipelines qui fourniraient des combustibles fossiles aux clients ont déclenché des protestations et des contestations judiciaires. le Pipeline Keystone XL, qui a été conçu pour transporter le pétrole des sables bitumineux de l’Alberta vers les raffineries de la côte du golfe des États-Unis, a perturbé les relations américano-canadiennes pendant une décennie avant qu’il ne soit finalement annulé en 2021.

Au milieu de ces débats, il est facile d’oublier à quel point l’économie américaine dépend des pipelines énergétiques existants. En 2020, quelque 84 000 milles (135 000 kilomètres) de canalisations longue distance transportait du pétrole brut, tandis que 64 000 milles (103 000 kilomètres) supplémentaires de tuyaux transportaient des produits raffinés, notamment de l’essence et du carburéacteur.

Ces systèmes n’attirent généralement l’attention que lorsqu’ils fuir ou sont endommagés. Par exemple, en mai 2021 le pipeline colonial a fait la une des journaux lorsqu’une cyberattaque l’a fermé, interrompant l’approvisionnement en essence le long de la côte est.

affiche vintage dépeint les pilotes de chasse de la Seconde Guerre mondiale et exhorte les Américains à économiser le carburant.
Affiche de la Seconde Guerre mondiale produite par le Petroleum Industry War Council.
Quête de photos via Getty Images

Ironiquement, ce réseau est à l’origine la solution à un problème énergétique urgent et a été lancé malgré les objections de l’industrie pétrolière. En 1942, les sous-marins allemands a amené la Seconde Guerre mondiale sur les côtes américaines de l’Atlantique et du Golfe, coulant des dizaines de navires marchands, dont des pétroliers. Ces dommages ont stimulé la construction des premiers grands pipelines américains, qui ont alimenté l’effort de guerre des Alliés.

Les pétroliers en danger

Le pétrole fournit actuellement environ un tiers de la consommation d’énergie des États-Unis. Une grande partie est livrée par pipeline. Il faudrait au moins 750 camions-citernes par jour, chargeant et repartant toutes les deux minutes, travaillant 24 heures sur 24, sept jours sur sept, pour transporter autant de pétrole qu’un oléoduc, même modeste.

Dans les années 1800, une grande partie du pétrole produit aux États-Unis provenait de puits de Pennsylvanie et de l’Ohio. Cependant, lorsque les prospecteurs ont trouvé du pétrole dans Spindletop, Texas, en 1901, l’industrie s’est déplacée vers le Lone Star State.

Ces champs ont produit une grande partie de l’essence qui a alimenté la révolution automobile, en utilisant alésage étroit tuyaux pour transporter le brut sur des distances de quelques milles des puits aux raffineries ou aux chemins de fer. Pour acheminer le pétrole vers les grandes raffineries du nord-est, les entreprises texanes comptaient sur des pétroliers qui naviguaient dans le golfe du Mexique et remontaient la côte atlantique. À la fin des années 1930, ces navires transportaient 95% des produits pétroliers américains.

Les stratèges nazis savaient que couler des navires directement au large des côtes terrifierait de nombreux Américains. Immédiatement après l’entrée des États-Unis dans la Seconde Guerre mondiale en décembre 1941, des sous-marins ont lancé des attaques contre la navigation côtière américaine. Rien qu’en février 1942, Des sous-marins nazis ont coulé 12 pétroliers au large de la côte est.

Pour éviter les sous-marins, les compagnies pétrolières ont essayé de transporter le brut par rail et par barge. Cette livraison limitée à 140 000 barils par jour, moins de la moitié des 300 000 barils nécessaires pour répondre à la demande en temps de guerre dans les raffineries de la côte est.

Les sous-marins allemands ont coulé plus de 50 navires américains dans le golfe du Mexique pendant la Seconde Guerre mondiale, cherchant à perturber les expéditions vers les pays alliés en Europe.

La tuyauterie remplace l’expédition

Au printemps 1942, le secrétaire à l’Intérieur Harold Ickes proposa construction d’un pipeline d’urgence de guerre de grand diamètre. L’industrie pétrolière a hésité : cela coûtait 16 cents le baril pour envoyer du pétrole par mer du Texas à New York, et les dirigeants ont fait valoir que la construction de pipelines doubler le coût. Lorsque les besoins industriels et militaires en pétrole sont devenus désespérés, les entreprises ont cédé et se sont associées au gouvernement pour construire le nouveau pipeline.

Les ingénieurs ont conçu un conduit géant capable de fournir le pétrole nécessaire à l’effort de guerre, bien plus grand que les lignes existantes de 8 pouces. Les travailleurs ont surnommé le pipeline de 24 pouces de diamètre le « Grand pouce.  »

La construction a commencé en juin 1942. Les représentants du gouvernement ont choisi une route intérieure, évitant les États côtiers qui pourraient être vulnérables aux attaques aériennes ennemies. Le Big Inch a été construit en deux sections : une au nord du Texas à l’Illinois et une autre de l’Indiana à l’est. Une deuxième ligne de 20 pouces de diamètre, le « Little Big Inch », a été ajoutée en 1943.

Ceux-ci sont devenus les pipelines les plus longs du monde, serpentant sur 1 340 milles (2 150 kilomètres). Le projet de 146 millions de dollars a été l’une des initiatives les plus coûteuses souscrit par le gouvernement fédéral pendant la Seconde Guerre mondiale.

Ralph K. Davies, George Hull, W. Alton Jones et Burt Hull lors de l’inauguration de Big Inch, le 19 février 1943. Les quatre hommes étaient des dirigeants de l’industrie pétrolière qui ont assumé des rôles au sein du gouvernement fédéral pendant la Seconde Guerre mondiale.
Administration pétrolière pour la guerre

Le pétrole a commencé à couler en août 1943. Au cours des deux années suivantes, ces deux lignes ont livré 300 000 gallons de pétrole par jour aux raffineries du New Jersey et de Philadelphie, qui ont ensuite été expédiées à l’étranger. Les États-Unis ont finalement fourni 6 milliards des 7 milliards de barils de pétrole utilisé par les forces alliées pendant la guerre. En 1945, Ickes a appelé le Big Inch l’un des « armes de guerre les plus puissantes. « 

Le Grand Pouce a été présenté dans short d’actualités avec des titres tels que « Pipe Dream Comes True – Oil! » et « L’huile c’est du sang ». Mais bien qu’il ait démontré que de gros volumes de pétrole pouvaient être transportés à travers le pays, il n’a pas captivé l’imagination du public comme la bombe atomique, le radar ou la pénicilline.

En 1947, le gouvernement fédéral a vendu le pipeline à la Texas Eastern Transmission Corporation. Il transporte toujours du gaz naturel du Texas au nord-est.

Construction de pipelines longue distance accéléré dans les années 1950 et 1960 à mesure que la technologie s’améliorait et que la demande de pétrole augmentait. Plus de la moitié du réseau de pipelines de carburant existant aux États-Unis était construit avant 1970.

Carte montrant les pipelines du Texas à la côte médio-atlantique.
Les pipelines Big Inch et Little Inch.
Record historique d’ingénierie américain / Service des parcs nationaux

Le changement climatique, la prochaine cible

Aujourd’hui, l’ennemi est le changement climatique, et les pipelines sont dans la ligne de mire dans le cadre du système de production et de livraison de combustibles fossiles. Les projets de pipeline sont également plus controversés car ils sont désormais soumis à des évaluations d’impact environnemental. Ces examens analysent comment la construction des pipelines pourrait affecter l’approvisionnement en eau local, la faune, les sites historiques à proximité et d’autres facettes des communautés qu’ils traversent.

Le débat sur le pipeline Keystone XL montre comment le cadre d’examen des projets de pipeline s’est élargi. Opposition au pipeline de 8 milliards de dollars et de 1 200 milles axé sur les problèmes de sécurité, son tracé à travers les terres autochtones, la destruction de la forêt boréale et l’importante empreinte carbone du pétrole des sables bitumineux.

Le dernier projet controversé est le Remplacement du pipeline 3 d’Enbridge, qui remplacerait 337 milles d’un pipeline existant traversant le Minnesota. Les opposants soutiennent que le projet, qui doublerait la capacité de l’ancienne ligne à transporter le pétrole des sables bitumineux de l’Alberta aux États-Unis, menace les terres humides du Minnesota, viole les droits issus de traités des peuples autochtones sur son passage et aidera perpétuer l’extraction des sables bitumineux.

Le Big Inch et ses successeurs étaient des réalisations technologiques du 20e siècle, mais s’attaquer au changement climatique signifie transformer les talents d’ingénieur américains en projets d’énergie renouvelable tout aussi ambitieux. Comme un historien de la technologie, j’ai hâte de voir émerger de nouvelles solutions. Quels équivalents du Big Inch aideront à gagner la guerre contre le changement climatique ?

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