Le SRAS-CoV-2 ne disparaît pas, prédisent les experts -Ecologie, science



Njamais un à utiliser deux mots alors que six le feront, le Premier ministre britannique Boris Johnson a tenté une série de contorsions verbales pour prédire la fin de la pandémie de COVID-19.

Il s’est servi de la bataille de Waterloo en 1815 – «l’excitation au clairon qui remontait le moral des alliés prussiens de Wellington qui traversaient les bois» – pour décris vaccinations et a mis en garde contre la levée prématurée des restrictions en invoquant le sort de Steve McQueen dans le film des années 1960 La grande évasion: « Si nous essayons de sauter la clôture maintenant, nous nous emmêlerons simplement dans le dernier fil de fer barbelé. »

Malgré les promesses verbeuses de victoire alors que les programmes de vaccination dans le monde s’accélèrent, il est peu probable que la pandémie se termine avec le coup de grâce contre le virus que Johnson et d’autres dirigeants politiques promettent. Le mieux que nous puissions espérer, prédisent les scientifiques, est une trêve difficile.

Je ne pense pas que quiconque est raisonnablement bien informé sur les maladies infectieuses et sur la façon dont elles se déplacent dans les populations pense que nous allons éradiquer le COVID.

—Kate Baker, Université de Liverpool

«Les chances que cette maladie disparaisse sont très faibles», déclare Kate Baker, chercheuse en maladies infectieuses à l’Université de Liverpool au Royaume-Uni. « Je pense que nous finirons par tolérer un certain niveau de maladie. »

En termes simples, l’avenir du COVID-19 se résume à l’un des deux chemins possibles. Soit nous éradiquons le virus, soit nous ne le faisons pas. Et si nous ne le faisons pas, la maladie deviendra endémique, dit Baker. Les générations futures partageront leur monde avec le SRAS-CoV-2 avec la même familiarité lasse que nous le faisons déjà avec les germes qui causent tout, de la grippe à la rougeole en passant par le rhume.

«Je ne pense pas que quiconque est raisonnablement bien informé sur les maladies infectieuses et sur la façon dont elles se déplacent dans les populations pense que nous allons éradiquer le COVID», dit Baker.

Le monde a déjà réussi à éradiquer les maladies virales, y compris l’épidémie initiale de SRAS qui a tué des centaines de personnes lorsqu’elle a balayé l’Asie du Sud-Est en 2002-2003. Ce virus s’est propagé à partir de personnes qui présentaient déjà des symptômes, ce qui a rendu relativement facile la prévention de la transmission en mettant en quarantaine ceux qui étaient malades. En revanche, les personnes infectées par le SRAS-CoV-2 sont contagieuses sans le savoir pendant plusieurs jours avant de tomber malades, si jamais elles le font.

Compte tenu d’une telle transmission asymptomatique, le seul moyen d’éradiquer le COVID-19 serait de mettre en place un programme de vaccination mondial soutenu, explique Graham Medley, un modélisateur de maladies infectieuses à la London School of Hygiene and Tropical Medicine qui aide à conseiller le gouvernement britannique. Cela a été fait avec la variole dans les années 1970 et a presque été atteint avec la polio aujourd’hui, la maladie restant endémique uniquement en Afghanistan et au Pakistan.

Pour ces virus, des vaccins sont disponibles pour conférer une immunité dite stérilisante. La réponse immunitaire générée par les vaccins est si efficace qu’elle empêche les gens de tomber malades et les empêche de transmettre la maladie à d’autres. Bien que les vaccins COVID-19 réduisent la gravité des symptômes, il y a peu de preuves qu’ils bloquent la transmission, et les experts disent Le scientifique ils pensent que c’est peu probable.

«Mon pari est contre ça. Rien contre les vaccins, mais il ne semble pas que ce soit ainsi que fonctionne notre immunité contre les coronavirus », déclare Jennie Lavine, biologiste à l’Université Emory à Atlanta.

Même s’il existait un vaccin COVID-19 qui introduisait l’immunité stérilisante et que suffisamment de personnes pourraient être persuadées de le prendre, l’éradication est loin d’être garantie. Un tel effort prendrait des années et coûterait énormément cher, d’autant plus que les populations auraient périodiquement besoin de rappels pour les protéger d’éventuelles poussées.

«Nous devrions continuer à vacciner si cela existait ailleurs dans le monde», dit Medley. «L’éradication nécessite une grande coordination mondiale, qui n’est tout simplement pas là pour le moment. Nous avons un vaccin qui fonctionne, mais nous n’avons pas la structure politique, sociale et économique pour le distribuer également dans le monde. »

Pour ces raisons, les experts s’attendent à ce que le COVID-19 devienne endémique, un terme réservé aux épidémiologistes lorsque la propagation de la maladie s’installe à un niveau de base relativement stable – en d’autres termes, la phase après une épidémie en croissance rapide.

L’avenir endémique du COVID-19

Une épidémie ralentit pour rendre une maladie endémique car le nombre d’hôtes sensibles disponibles diminue avec le temps, de sorte que chaque individu infecté transmet la maladie à une seule autre personne en moyenne. Sans vaccins, cet état d’équilibre n’apparaît que lorsqu’un grand nombre de personnes sont infectées puis meurent ou acquièrent une immunité. En offrant une protection immunitaire en toute sécurité, les vaccinations contre le COVID-19 accéléreront cette transition vers l’endémicité et réduiront massivement le nombre de morts en cours de route.

On ne sait pas exactement comment la maladie se manifestera une fois qu’elle deviendra endémique, dit Lavine. Une étude de modélisation qu’elle a publiée plus tôt ce mois-ci dans Science suggère qu’il constituera une menace similaire aux virus du rhume. Attraper le virus SRAS-CoV-2 une ou deux fois dans l’enfance, a conclu l’étude, devrait alors empêcher les gens de contracter une maladie grave plus tard dans la vie. «Nous ne connaissons pas encore la réponse à cela car nous n’avons pas eu assez de temps. Mais à partir de données sur d’autres coronavirus, cela semble extrêmement probable », dit-elle.

La clé de cette prédiction est que le COVID-19 continue de déclencher des symptômes légers ou inexistants chez les enfants lorsqu’ils sont exposés au virus pour la première fois. Une telle exposition infantile peut alors être tolérée par la société car elle confère une protection immunitaire durable, complétée par une réexposition régulière au virus en circulation.

Le monde est probablement déjà venu ici. On pense que les quatre coronavirus identifiés comme responsables de nombreux rhumes communs étaient beaucoup plus dangereux lorsqu’ils sont apparus pour la première fois en tant que maladies humaines. «Nous pensons que certains d’entre eux étaient à la base de ce que les gens appelaient à l’époque des épidémies de grippe ou des pandémies», déclare Marc Veldhoen, immunologiste à l’Université de Lisbonne au Portugal.

Des études suggèrent que la soi-disant grippe russe qui a tué 1 million de personnes en 1890 pourrait avoir été causée par le coronavirus humain OC43, dit Veldhoen. «Et maintenant, c’est endémique.» La fin de la pandémie de SRAS-CoV-2, dit-il, n’est peut-être que le début de notre relation avec ce virus.

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