L’armée américaine a essayé l’énergie nucléaire portable dans des bases éloignées il y a 60 ans – cela ne s’est pas bien passé -Ecologie, science


Dans un tunnel à 40 pieds sous la surface de la calotte glaciaire du Groenland, un Le compteur Geiger a crié. C’était en 1964, au plus fort de la guerre froide. Des soldats américains dans le tunnel, à 800 miles du pôle Nord, démantelaient le premier réacteur nucléaire portable de l’armée.

Le commandant Joseph Franklin a saisi le détecteur de rayonnement, a ordonné à ses hommes de sortir et a fait une enquête rapide avant de se retirer du réacteur.

Il avait passé environ deux minutes exposé à un champ de rayonnement qu’il a estimé à 2 000 rads par heure, suffisant pour rendre une personne malade. À son retour du Groenland, l’armée a envoyé Franklin à l’hôpital naval de Bethesda. Là, il partit une compteur de rayonnement du corps entier destiné à évaluer les victimes d’accidents nucléaires. Franklin était radioactif.

L’armée a appelé le réacteur portable, même à 330 tonnes, car il a été construit à partir de pièces qui tiennent chacune dans un avion cargo C-130. Il alimentait le Camp Century, l’une des bases militaires les plus insolites.

Trois personnes se tiennent à l'ouverture d'une tranchée avec une couverture métallique demi-ronde
Les tunnels du Camp Century ont commencé comme des tranchées creusées dans la glace.
Corps des ingénieurs de l’armée américaine

Camp Century était une série de tunnels construits dans la calotte glaciaire du Groenland et utilisés pour à la fois la recherche militaire et les projets scientifiques. L’armée se vantait que le réacteur nucléaire là-bas, connu sous le nom de PM-2A, n’avait besoin que de 44 livres d’uranium pour remplacer un million ou plus de gallons de carburant diesel. La chaleur du réacteur a fait fonctionner les lumières et l’équipement et a permis aux quelque 200 hommes du camp autant de douches chaudes qu’ils le voulaient dans cet environnement brutalement froid.

Le PM-2A était le troisième enfant d’une famille de huit réacteurs de l’armée, plusieurs d’entre eux des expériences dans l’énergie nucléaire portable.

Quelques-uns étaient inadaptés. Le PM-3A, surnommé Nukey Poo, a été installé à la base navale de McMurdo Sound en Antarctique. Cela a fait un gâchis nucléaire en Antarctique, avec 438 dysfonctionnements en 10 ans dont une enceinte de confinement fissurée et fuyante. SL-1, un réacteur nucléaire stationnaire de faible puissance dans l’Idaho, a explosé pendant le ravitaillement, tuant trois hommes. SM-1 se trouve toujours à 12 miles de la Maison Blanche à Fort Belvoir, en Virginie. Cela coûte 2 millions de dollars pour construire et devrait coûter 68 millions de dollars pour nettoyer. Le seul réacteur vraiment mobile, le ML-1, n’a jamais vraiment fonctionné.

Un camion avec une boîte sur une remorque derrière elle
L’armée a abandonné son programme de réacteurs portables montés sur camion en 1965. Il s’agit du ML-1.
Corps des ingénieurs de l’armée américaine

Près de 60 ans après l’installation du PM-2A et la Projet ML-1 abandonné, l’armée américaine explore à nouveau les réacteurs nucléaires portables au sol.

En mai 2021, le Pentagone a demandé 60 millions de dollars pour Projet Pelé. Son objectif : Concevoir et construire, d’ici cinq ans, un petit réacteur nucléaire portable monté sur camion qui pourrait être transporté vers des endroits éloignés et des zones de guerre. Il pourrait être mis sous tension et hors tension pendant transport en quelques jours.

La Marine a une longue et surtout réussie histoire d’énergie nucléaire mobile. Les deux premiers sous-marins nucléaires, le Nautilus et le Skate, visité le pôle Nord en 1958, juste avant la construction du Camp Century. Deux autres sous-marins nucléaires ont coulé dans les années 1960 – leurs réacteurs reposent tranquillement au fond de l’océan Atlantique ainsi que deux torpilles nucléaires contenant du plutonium. Les réacteurs portables sur terre posent différents défis – aucun problème ne se situe sous des milliers de pieds d’eau de mer.

Ceux en faveur du nucléaire mobile pour le champ de bataille, il fournira une énergie presque illimitée et à faible émission de carbone sans avoir besoin de convois d’approvisionnement vulnérables. D’autres soutiennent que le coûts et risques l’emportent sur les avantages. Il y a aussi des inquiétudes concernant prolifération nucléaire si les réacteurs mobiles sont en mesure d’échapper à l’inspection internationale.

Un réacteur qui fuit sur la calotte glaciaire du Groenland

Le PM-2A a été construit en 18 mois. Il est arrivé à la base aérienne de Thulé au Groenland en juillet 1960 et a été traîné sur 138 milles à travers la calotte glaciaire en morceaux et puis assemblé au Camp Century.

Lorsque le réacteur est devenu critique pour la première fois en octobre, les ingénieurs l’ont immédiatement éteint parce que le PM-2A a laissé échapper des neutrons, ce qui peut nuire aux personnes. L’armée a fabriqué des boucliers de plomb et construit des murs de barils de 55 gallons remplis de glace et de sciure de bois pour tenter de protéger les opérateurs des radiations.

https://www.youtube.com/watch?v=kUVnYKIUEQU
« The Big Picture », une émission télévisée de l’armée distribuée aux stations américaines, a consacré un épisode de 1961 à Camp Century et au réacteur.

Le PM-2A a fonctionné pendant deux ans, produisant de l’électricité et de la chaleur sans combustible fossile et bien plus de neutrons que ce qui était sûr.

Ces neutrons parasites ont causé des problèmes. Tubes en acier et la cuve du réacteur est devenue de plus en plus radioactive au fil du temps, tout comme les traces de sodium dans la neige. Fuite d’eau de refroidissement du réacteur contenait des dizaines d’isotopes radioactifs exposer potentiellement le personnel aux radiations et laisser un héritage dans la glace.

Lorsque le réacteur a été démantelé pour l’expédition, ses tuyaux métalliques ont libéré de la poussière radioactive. La neige au bulldozer qui était autrefois baignée de neutrons provenant du réacteur a libéré des flocons de glace radioactifs.

Franklin a dû ingérer certains des isotopes radioactifs produits par les neutrons qui fuyaient. En 2002, il a eu un prostate et rein cancéreux enlevés. En 2015, le cancer s’est propagé à ses poumons et à ses os. Il est décédé d’un cancer du rein le 8 mars 2017, alors que un général de division à la retraite, vénéré et décoré.

Deux hommes en uniforme debout dans un hangar.
Joseph Franklin (à droite) avec des morceaux du réacteur PM-2A déclassé à la base aérienne de Thulé.
Photographie de l’armée américaine, de la famille Franklin, Dignity Memorial

L’héritage radioactif de Camp Century

Camp Century a été fermé en 1967. Au cours de sa vie de huit ans, les scientifiques avaient utilisé la base pour forer à travers la calotte glaciaire et extraire une carotte de glace qui mes collègues et moi utilisent encore aujourd’hui pour révéler les secrets de l’ancien passé de la calotte glaciaire. Camp Century, sa carotte de glace et le changement climatique sont au centre d’un livre que je suis en train d’écrire.

Le PM-2A s’est avéré hautement radioactif et a été enterré dans une décharge de déchets nucléaires de l’Idaho. Dossiers de décharge de « déchets chauds » de l’armée indiquent qu’il a laissé de l’eau de refroidissement radioactive enfouie dans un puisard dans la calotte glaciaire du Groenland.

Lorsque scientifiques étudiant Camp Century en 2016 a suggéré que le réchauffement climatique qui fait maintenant fondre la glace du Groenland pourrait exposer le camp et ses déchets, y compris le plomb, le mazout, les PCB et éventuellement les radiations, d’ici 2100, les relations entre les États-Unis, le Danemark et le Groenland se sont tendues. Qui serait responsable du nettoyage et des dommages environnementaux?

Schéma du réacteur Camp Century dans les tranchées
Un diagramme schématique du réacteur nucléaire de Camp Century dans la calotte glaciaire du Groenland.
Corps des ingénieurs de l’armée américaine.

Les réacteurs nucléaires portables aujourd’hui

Il existe des différences majeures entre la production d’énergie nucléaire dans les années 1960 et aujourd’hui.

Le réacteur Pele le carburant sera scellé dans des pastilles de la taille de graines de pavot, et il sera refroidi à l’air, il n’y a donc pas de réfrigérant radioactif à éliminer.

Pouvoir produire de l’énergie avec moins d’émissions de gaz à effet de serre est positif dans un monde qui se réchauffe. L’utilisation de carburant liquide par l’armée américaine est proche de tous les Portugal ou Pérou. Ne pas avoir à fournir autant de carburant aux bases éloignées peut également aider à protéger des vies dans des endroits dangereux.

Mais, les États-Unis ont toujours pas de stratégie nationale cohérente pour l’élimination des déchets nucléaires, et les critiques demandent que se passe-t-il si Pelé tombe entre les mains de l’ennemi. Des chercheurs de la Nuclear Regulatory Commission et de la National Academy of Sciences ont précédemment mis en doute les risques de réacteurs nucléaires attaqués par des terroristes. Alors que les propositions de réacteurs portables seront examinées au cours des prochains mois, ces préoccupations et d’autres attireront l’attention.

Les premières tentatives de l’armée américaine de réacteurs nucléaires portables terrestres n’ont pas bien fonctionné en termes de contamination environnementale, de coût, de santé humaine et de relations internationales. Cette histoire mérite d’être rappelée alors que l’armée envisage de nouveaux réacteurs mobiles.

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