La recherche australienne fait face à une pénurie imminente de rongeurs de laboratoire -Ecologie, science



Bles chercheurs iomédicaux à travers l’Australie sont sous le choc de la nouvelle soudaine que le plus grand fournisseur de souris et de rats de laboratoire dans le pays – le Centre de ressources animales– fermera ses portes dans environ un an, sans aucun plan en place pour assurer un approvisionnement continu en animaux aux chercheurs.

Malcolm France, vétérinaire et directeur des services animaliers à l’Université de Nouvelle-Galles du Sud à Sydney, a déclaré que la première personne entendue de la fermeture imminente était fin juin. La nouvelle a été divulguée au sein du Animal Resources Center (ARC), basé à Murdoch en Australie-Occidentale, peu de temps après que le personnel a été informé de sa fermeture.

Au cours de la première semaine de juillet, un e-mail a été envoyé aux clients de l’ARC par sa PDG par intérim, Kirsty Moynihan, indiquant que l’installation cesserait ses activités au cours des 12 à 18 prochains mois. L’e-mail expliquait que la décision avait été prise parce que l’ARC n’était pas en mesure de fonctionner de manière autonome financièrement et qu’il était également tenu de quitter ses locaux à l’Université Murdoch.

« La grande majorité des instituts de recherche médicale exécutant des programmes de recherche médicale obtiendraient une partie, sinon la plupart, voire la totalité, [of] leurs animaux de l’ARC », précise France. « L’impact est donc énorme et pour le moment, la communauté de la recherche médicale est confrontée à une énorme incertitude. »

Une installation en péril

En 2019, l’ARC a fourni plus de 220 000 animaux de laboratoire aux chercheurs biomédicaux. Un peu plus de 90 pour cent de ceux-ci ont été fournis à des instituts de recherche et des universités australiens, mais l’installation a également exporté des animaux vers des laboratoires en Indonésie, en Nouvelle-Zélande, en Corée du Sud, aux États-Unis et en Chine.

L’ARC a renvoyé Le scientifique‘s sur la fermeture au gouvernement de l’Australie-Occidentale (WA), qui a payé environ la moitié des coûts de construction initiaux de l’installation au début des années 1980 et a créé législation spécifiquement pour établir et régir les opérations du centre.

C’est le joyau de la couronne australienne en matière d’infrastructure de recherche, et il ne devrait pas être traité de cette façon.

—Michael Dobbie, Phenomics Australie

Un porte-parole du vice-Premier ministre de WA, Roger Cook, qui est également ministre d’État de la Santé, de la Recherche médicale et des Sciences, a déclaré dans un communiqué que le centre n’était pas financièrement viable depuis un certain temps et que « le gouvernement de WA a été invité à plusieurs reprises à prendre des mesures. -dans et apporter des contributions financières à l’ARC afin de couvrir les coûts. Il note également que le bail expirant pour le terrain sur lequel est situé l’ARC, qui appartient à l’Université Murdoch, a été un catalyseur pour la décision de liquider l’ARC.

Les ARC rapport annuel remontant à 2014 suggèrent des problèmes de longue date et non résolus avec le contrat de location avec Murdoch. le rapport annuel 2020 a décrit le problème du bail comme un « obstacle important empêchant l’approbation de diverses améliorations d’urgence et critiques des immobilisations ».

L’Université Murdoch a refusé de répondre aux questions concernant le contrat de location et a plutôt déclaré dans un e-mail à Le scientifique que la décision de cesser les opérations a été prise par l’ARC et le gouvernement de l’AO.

« Une perturbation importante » pour la communauté des chercheurs

Le porte-parole de Cook a déclaré que son bureau s’attend à ce que l’ARC ferme complètement d’ici décembre 2022. La nouvelle semble avoir pris par surprise non seulement la communauté de la recherche médicale, mais également les organisations de recherche, les universités, les organismes industriels et même le gouvernement fédéral australien. La plus grande question qui préoccupe tout le monde est de savoir ce qu’il adviendra des installations hautement spécialisées de l’ARC, des animaux qui y sont actuellement élevés et hébergés, et de la fourniture de souris et de rats pour la recherche médicale.

Il semble y avoir des discussions effrénées entre les nombreuses parties prenantes susceptibles d’être affectées par la fermeture, mais rien de concret n’a même été préfiguré, encore moins annoncé.

Le ministre fédéral australien de la Santé et des Soins aux personnes âgées et le ministère fédéral de l’Industrie, des Sciences, de l’Énergie et des Ressources ont refusé de commenter la question et ont plutôt renvoyé les demandes de renseignements au ministère de l’Éducation, des Compétences et de l’Emploi, qui a à son tour noté que Phenomics Australie— un réseau de centres spécialisés financé par le gouvernement offrant une infrastructure, des services de recherche et une expertise technique en génomique fonctionnelle — « s’engageait avec d’autres parties prenantes intéressées ».

Le directeur de Phenomics Australia et chercheur biomédical, Michael Dobbie, a déclaré qu’il ne semblait pas y avoir eu de consultation avec le gouvernement fédéral ou la communauté scientifique avant la décision sur les effets de la fermeture sur la recherche biomédicale en Australie.

« C’est le joyau de la couronne australienne d’infrastructure de recherche, et cela ne devrait pas être traité de cette façon », a-t-il déclaré. Le scientifique. « Il ne devrait certainement pas être fermé sur la prémisse de la viabilité financière sans une discussion nationale appropriée. »

Peter Thomas, directeur exécutif de l’Association of Australian Medical Research Institutes, écrit dans un courriel à Le scientifique que l’organisation était au courant de la fermeture et travaillait avec les parties prenantes pour trouver une solution, mais aucune n’a encore été établie. « Sans action, la perte d’une infrastructure de recherche d’une telle qualité pourrait potentiellement perturber considérablement la recherche médicale en Australie », a déclaré Thomas.

La perte imminente de l’ARC arrive à un mauvais moment pour la communauté scientifique australienne, et en particulier le secteur universitaire.

L’un des nombreux groupes de recherche susceptibles d’être gravement touchés est le Institut du cancer des enfants à Sydney, qui dirige plusieurs grands projets nationaux visant à développer des traitements personnalisés pour les cancers de l’enfant. Il a récemment été décerné près de 55 millions de dollars australiens de financement du Medical Research Future Fund du gouvernement australien pour son programme de médecine personnalisée Zero Childhood Cancer, qui repose fortement sur la recherche utilisant des modèles animaux.

Environ 80 pour cent des souris utilisées à l’institut proviennent de l’ARC. « Parce que vous devez effectuer des tests précliniques avant de pouvoir entrer en clinique, nous dépendons beaucoup des souris », explique Michelle Haber, directrice exécutive de l’institut et chercheuse sur le cancer.

L’un des programmes de recherche de l’institut utilise des souris greffées avec des échantillons de tumeurs prélevés sur des patients atteints de cancers avancés ou résistants au traitement pour aider à identifier des biomarqueurs qui pourraient guider le traitement et tester des interventions personnalisées. L’institut est considéré comme un leader mondial dans le domaine.

« C’est vraiment une plate-forme très clé pour identifier le meilleur traitement pour les patients qui sont autrement destinés à mourir », a déclaré Haber. « Nous changeons absolument le modèle de soins pour la façon dont les enfants atteints de cancer sont traités. »

Options alternatives pour l’approvisionnement en rongeurs

Lorsque la nouvelle de la fermeture du centre a éclaté début juillet, il y a eu quelques appels pour une réduction ou l’élimination progressive de l’utilisation d’animaux dans la recherche médicale. Dobbie dit que les expérimentations animales ne sont menées que là où il n’y a pas d’alternative, et « nous travaillons tous à des alternatives ». Certains domaines de la recherche biomédicale se tournent vers les lignées cellulaires, appelées organes sur puce, et la modélisation informatique au lieu des animaux. Mais, dit Dobbie, toutes les expérimentations animales ne peuvent pas utiliser ces alternatives.

Anand Gururajan, neuroscientifique et chercheur à l’Université de Sydney, étudie la neurobiologie des troubles psychiatriques tels que la dépression majeure et le trouble de stress post-traumatique, et affirme que les rongeurs sont essentiels à son travail.

« Nous ne pouvons pas modéliser le comportement dans une boîte de Pétri. Nous ne pouvons pas modéliser le comportement social sur un ordinateur », explique Gururajan. Étant donné que, à bien des égards, les chercheurs n’ont toujours pas une bonne compréhension du fonctionnement de l’organe, « essayer de simplifier tout ce qui se passe dans le cerveau en une équation ou un modèle dans une culture cellulaire dans des boîtes de Pétri, ce n’est pas [accurate], » il dit. Et, souligne-t-il, les agences de réglementation des médicaments telles que la Food and Drug Administration des États-Unis et la Therapeutic Goods Administration de l’Australie exigent des preuves précliniques provenant d’études sur les animaux pour soutenir les demandes de nouveaux médicaments.

Les souris que Gururajan utilise pour son travail proviennent de l’ARC, et il ne sait pas ce qu’il adviendra de cet approvisionnement lorsque le centre fermera. Des chercheurs australiens achètent occasionnellement des animaux à des installations à l’étranger, telles que le Jackson Laboratory basé aux États-Unis, mais Gururajan dit que les coûts de transport augmenteraient également considérablement le coût de la recherche. L’approvisionnement à l’étranger est également vulnérable aux interruptions du commerce international, comme cela s’est produit pendant la pandémie de COVID-19. Une option sera de s’approvisionner en animaux auprès de Bioressources australiennes, un fournisseur de souris et de rats de laboratoire basé à Moss Vale en Nouvelle-Galles du Sud et géré par le Garvan Institute of Medical Research de Sydney. Il s’agit d’une opération plus petite que l’ARC, et pas aussi spécialisée. Gururajan dit qu’il craint qu’il ne soit submergé de commandes une fois le CRA fermé.

Voir « Les laboratoires du monde entier luttent toujours au milieu de chaînes d’approvisionnement brisées »

« La deuxième option – et c’est vraiment le pire des cas – est que nous courons le risque de devoir abandonner toute recherche animale, et nous finissons par devoir la sous-traiter à nos collaborateurs à l’étranger », dit-il. « Ce serait absolument, très dévastateur. »

La perte imminente de l’ARC arrive à un mauvais moment pour la communauté scientifique australienne, et en particulier pour le secteur universitaire. Les universités se sont vu refuser un soutien financier du gouvernement fédéral pendant la pandémie pour aider à compenser la perte de revenus des étudiants internationaux ne pouvant plus venir en Australie en raison de la fermeture de ses frontières, et il y a eu des séries successives de licenciements de personnel au cours des 18 derniers mois.

« Cette fermeture prévue est une preuve supplémentaire du modèle défaillant de financement de la recherche en Australie, où seule une fraction des coûts totaux des animaux est couverte par les organismes subventionnaires et où les mécanismes de financement du Commonwealth tels que le programme de soutien à la recherche sont loin de couvrir les coûts indirects. de la recherche », a déclaré Duncan Ivison, vice-chancelier adjoint (recherche) de l’Université de Sydney dans une déclaration à Le scientifique.

Vicki Thomson, directrice générale du Groupe des Huit, qui représente huit des principales universités australiennes, a déclaré qu’ils cherchaient à rencontrer les plus hauts niveaux des gouvernements des États et fédéraux pour aborder la question. « Compte tenu de l’environnement actuel, notre capacité de recherche médicale n’a jamais été aussi importante », a déclaré Thomson dans un communiqué à Le scientifique.

Dobbie dit que l’espoir est que l’installation ARC existante puisse être préservée, peut-être financée par le gouvernement fédéral Stratégie nationale d’infrastructure de recherche concertée, qui finance également Phenomics Australia. Cependant, si l’ARC est obligé de fermer complètement, il faudrait des dizaines de millions de dollars pour construire une toute nouvelle installation ailleurs en Australie, et cela pourrait ne pas être réalisé assez rapidement pour éviter l’interruption de l’approvisionnement de cette ressource critique, dit-il. .

« Nous devrions déjà avoir cette discussion avant que les décisions ne soient prononcées, en particulier lorsque les décisions sont apparemment mises en œuvre à si court terme que nous ne pouvons pas répondre assez rapidement pour pouvoir obtenir des services ailleurs », a déclaré Dobbie. Certaines installations plus petites comme Australian BioResources pourraient potentiellement augmenter la production, mais cela nécessiterait également des investissements et du temps pour les mettre à niveau afin de répondre à la demande, dit-il.

Il existe également un risque qu’une lacune dans l’élevage et l’offre de rongeurs signifie que d’autres fournisseurs à petite échelle et des institutions individuelles augmenteront leurs propres efforts d’élevage. Le Conseil national de la santé et de la recherche médicale, qui est le principal organisme gouvernemental de financement de la recherche médicale en Australie, a exprimé sa préoccupation dans une déclaration à Le scientifique que cela pourrait entraîner une duplication des efforts de sélection, « ce qui n’est pas conforme aux principes du code australien pour le soin et l’utilisation des animaux à des fins scientifiques, y compris le principe de réduction de l’utilisation des animaux.

Bien qu’il y ait un peu d’espoir pour de bonnes nouvelles, l’humeur parmi les chercheurs biomédicaux qui comptent sur l’approvisionnement de l’ARC en souris et rats de haute qualité est sombre. « Si nous n’y avons pas accès, alors la recherche biomédicale en Australie pourrait aussi bien. . . baissez les volets et éteignez les lumières », dit Dobbie.

Correction (20 juillet): Le Children’s Cancer Institute est à Sydney, pas à Melbourne comme indiqué dans l’article à l’origine. Le scientifique regrette l’erreur.

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