Garder les arbres dans le sol là où ils poussent déjà est un moyen efficace et peu technologique de ralentir le changement climatique -Ecologie, science


La protection des forêts est une stratégie essentielle dans la lutte contre le changement climatique qui n’a pas reçu l’attention qu’elle mérite. Les arbres capturent et stockent d’énormes quantités de carbone. Et contrairement à certaines stratégies de refroidissement du climat, elles ne nécessitent pas de technologie coûteuse et compliquée.

Pourtant, bien que les initiatives de plantation d’arbres sont populaires, la protection et la restauration des forêts existantes bénéficient rarement du même niveau de soutien. À titre d’exemple, la protection des forêts était notoirement absente des 447 millions de dollars Loi sur l’énergie de 2020, que le Congrès américain a adopté en décembre 2020 pour relancer la capture et le stockage technologiques du carbone.

Dans notre travail en tant que cycle du carbone forestier et changement climatique scientifiques, nous suivons les émissions de carbone des forêts aux produits du bois et jusqu’aux décharges – et des incendies de forêt. Nos recherches montrent que la protection du carbone dans les forêts est essentielle pour atteindre les objectifs climatiques mondiaux.

Ironiquement, nous voyons les États-Unis Réserve stratégique de pétrole comme modèle. Ce programme, qui a été créé après la crise pétrolière de 1973 pour se prémunir contre les futures ruptures d’approvisionnement, stocke près de 800 millions de gallons de pétrole dans d’immenses cavernes de sel souterraines le long de la côte du golfe du Mexique. Nous proposons de créer des réserves stratégiques de carbone forestier pour stocker le carbone afin de stabiliser le climat, tout comme la réserve stratégique de pétrole contribue à stabiliser les marchés pétroliers.

Carte montrant les zones boisées du continent américain
Les États-Unis ont plus de 800 millions d’acres de forêts et de terres boisées naturelles et plantées, dont près de 60% sont des propriétés privées.
USDA / USFS

Des stocks de carbone qui grandissent

Les forêts absorbent chaque année environ un tiers de toutes les émissions de dioxyde de carbone d’origine humaine dans l’atmosphère. Les chercheurs ont calculé que mettre fin à la déforestation et permettre aux forêts matures de continuer à croître pourrait permettent aux forêts d’absorber deux fois plus de carbone.

La moitié des tiges, des branches et des racines d’un arbre sont composées de carbone. Les arbres vivants et morts, ainsi que le sol forestier, contiennent l’équivalent de 80% de tout le carbone présent actuellement dans l’atmosphère terrestre.

Les arbres accumulent du carbone sur des périodes de temps extrêmement longues. Par exemple, les séquoias, les sapins de Douglas et les cèdres rouges de l’Ouest dans les forêts côtières du Pacifique Nord-Ouest peuvent vivre 800 ans ou plus. Lorsqu’ils meurent et se décomposent, une grande partie de ce carbone se retrouve dans le sol, où il est stocké pendant des siècles ou des millénaires.

Les arbres matures qui ont atteint le plein développement des racines, de l’écorce et du couvert font mieux face à la variabilité climatique que les jeunes arbres. Les arbres plus âgés stockent également plus de carbone. Arbres anciens, qui ont généralement des centaines d’années, stockent d’énormes quantités de carbone dans leur bois et accumulent plus de carbone chaque année.

Wagons à plat empilés avec de grosses billes coupées.
Train en rondins dans l’État de Washington, 1935. Bon nombre des arbres les plus anciens et les plus grands du nord-ouest du Pacifique ont été abattus au cours du 20e siècle.
John D. Cress, Administration de la sécurité agricole via Getty Images

Il existe de nombreuses erreurs sur le stockage du carbone forestier, comme la crainte que les incendies de forêt dans l’Ouest américain ne soient libérant d’énormes quantités de carbone dans l’atmosphère. En fait, les incendies sont une source de carbone relativement petite. Par exemple, l’énorme Biscuit Fire, qui a brûlé 772 miles carrés dans le sud-ouest de l’Oregon en 2002, a émis moins de 10% des émissions totales de l’Oregon cette année-là.

Une autre fausse affirmation est qu’il est acceptable du point de vue climatique de couper des arbres et de les transformer en meubles, contreplaqués et autres articles car produits du bois peut stocker des quantités importantes de carbone. Ces affirmations ne comptent pas émissions du berceau à la tombe de l’exploitation forestière et de la fabrication, ce qui peut être substantiel.

L’industrie des produits du bois libère du carbone de nombreuses façons, depuis la fabrication de produits et la combustion des déchets d’usine jusqu’à la décomposition d’articles à courte durée de vie comme les serviettes en papier. Il faut des décennies à des siècles pour que les forêts nouvellement plantées accumulent les niveaux de stockage de carbone des forêts matures et anciennes, et de nombreuses forêts plantées sont récolté à plusieurs reprises.

Dans un examen que nous avons mené avec des collègues en 2019, nous avons constaté que, dans l’ensemble, les rapports des États américains et du gouvernement fédéral sous-estimé les émissions de dioxyde de carbone liées aux produits du bois de 25% à 55%. Nous avons analysé les émissions de carbone de l’Oregon provenant du bois récolté au cours du siècle dernier et découvert que 65% du carbone d’origine retournait dans l’atmosphère sous forme de CO2. Les décharges ont conservé 16%, tandis que 19% seulement sont restés dans les produits du bois.

En revanche, la protection des forêts de l’ouest des États-Unis à haute densité de carbone et peu vulnérables à la mortalité due à la sécheresse ou aux incendies séquestrerait l’équivalent d’environ six ans des émissions de combustibles fossiles de tout l’ouest des États-Unis, des États des montagnes Rocheuses à la côte Pacifique.

Un peuplement de grands arbres jamais abattus.
Cette forêt ancienne d’Opal Creek, dans l’Oregon, où certains arbres sont âgés de 500 ans ou plus, stocke d’énormes quantités de carbone.
Loi de Beverly, CC BY-ND

Focus sur les grands arbres

Dans une analyse récemment publiée du stockage du carbone dans six forêts nationales de l’Oregon, nous avons montré pourquoi un programme stratégique de réserve de carbone forestier devrait se concentrer sur les forêts matures et anciennes. Les grands arbres, avec des troncs de plus de 21 pouces de diamètre, ne représentent que 3% de ces forêts mais stockent 42% du carbone aérien. À l’échelle mondiale, une étude de 2018 a révélé que 1% des arbres du plus grand diamètre la moitié de tout le carbone stocké dans les forêts du monde.

Des découvertes comme celles-ci suscitent l’intérêt pour l’idée de proforestation – garder intactes les forêts existantes et les laisser croître à leur plein potentiel. Les partisans considèrent la proforestation comme une stratégie efficace, immédiate et peu coûteuse pour stocker le carbone. Les forêts plus anciennes sont plus résilientes au changement climatique que Jeune les plantations d’arbres, qui sont plus sensibles à la sécheresse et aux incendies de forêt violents. Comme les séquoias de 2000 ans en Californie qui ont survécu aux récents incendies de forêt, de nombreuses espèces d’arbres dans les forêts anciennes ont vécu les extrêmes climatiques du passé.

La création de réserves de carbone forestier permettrait également de conserver l’habitat essentiel de nombreux types d’animaux sauvages menacés par les activités humaines. La connexion de ces réserves à d’autres parcs et refuges pourrait aider les espèces qui ont besoin de migrer en réponse aux changements climatiques.

Des incitations financières peuvent aider les propriétaires privés à conserver les forêts pour le stockage du carbone et l’habitat de la faune.

Utiliser les forêts pour atteindre les objectifs climatiques

Plus de la moitié des terres forestières américaines sont une propriété privée, des réserves stratégiques de carbone forestier devraient donc être établies sur des terres publiques et privées. Le défi est de les payer, ce qui exigera un changement majeur dans les priorités gouvernementales et sociétales. Nous pensons que le transfert des investissements publics dans les subventions pétrolières et gazières pour payer les propriétaires fonciers privés pour maintenir la croissance de leurs forêts pourrait agir comme un incitation puissante pour les propriétaires fonciers privés.

De nombreux chercheurs et défenseurs de la conservation ont appelé à des actions globales pour ralentir le changement climatique et réduire les pertes d’espèces. Un exemple frappant est le Initiative 30×30, qui cherche à conserver 30% des terres et des océans du monde d’ici 2030. Dans un décret du 27 janvier 2021, le président Biden a ordonné à son administration d’élaborer des plans pour conserver au moins 30% des terres et eaux sous contrôle fédéral d’ici 2030.

Des projections récentes montrent que pour éviter les pires impacts du changement climatique, les gouvernements devront augmenter leurs promesses de réduire les émissions de carbone en jusqu’à 80%. Nous considérons les 10 à 20 prochaines années comme une fenêtre critique pour l’action climatique, et nous pensons que la protection permanente des forêts matures et anciennes est la meilleure opportunité pour des avantages climatiques à court terme.

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