Écologie | Britannica -Ecologie, science


Écologie, aussi appelé bioécologie, bionomie, ou alors biologie environnementale, étude des relations entre les organismes et leurs environnement. Certains des problèmes les plus urgents dans les affaires humaines – augmentation des populations, pénuries alimentaires, pollution de l’environnement, y compris le réchauffement climatique, extinctions d’espèces végétales et animales, et tous les problèmes sociologiques et politiques qui en découlent – sont dans une large mesure écologiques.

Le mot écologie a été inventé par le zoologiste allemand Ernst Haeckel, qui a appliqué le terme oekologie à la « relation de l’animal à son environnement tant organique qu’inorganique ». Le mot vient du grec oikos, signifiant « ménage », « maison » ou « lieu de résidence ». Ainsi, l’écologie traite de l’organisme et de son environnement. Le concept d’environnement inclut à la fois d’autres organismes et un environnement physique. Il s’agit de relations entre individus au sein d’une population et entre individus de populations différentes. Ces interactions entre les individus, entre les populations, et entre les organismes et leur environnement forment des systèmes écologiques, ou écosystèmes. L’écologie a été définie de diverses manières comme « l’étude des interrelations des organismes avec leur environnement et entre eux », comme « l’économie de la nature » ​​et comme « la biologie des écosystèmes ».

Contexte historique

L’écologie n’avait pas de débuts solides. Il a évolué à partir de l’histoire naturelle des anciens Grecs, en particulier Théophraste, ami et associé d’Aristote. Théophraste a d’abord décrit les relations entre les organismes et entre les organismes et leur environnement non vivant. Les fondements ultérieurs de l’écologie moderne ont été posés dans les premiers travaux des physiologistes des plantes et des animaux.

Au début et au milieu des années 1900, deux groupes de botanistes, l’un en Europe et l’autre aux États-Unis, ont étudié les plantes communautés de deux points de vue différents. Les botanistes européens se sont occupés de l’étude de la composition, la structure et la distribution des communautés végétales. Les botanistes américains ont étudié le développement des communautés végétales, ou succession (voir écologie communautaire : succession écologique). L’écologie végétale et animale se sont développées séparément jusqu’à ce que les biologistes américains mettent l’accent sur l’interrelation des communautés végétales et animales en tant qu’ensemble biotique.

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Au cours de la même période, l’intérêt pour population dynamique développé. L’étude de la dynamique des populations a reçu une élan au début du XIXe siècle, d’après l’économiste anglais Thomas Malthus a attiré l’attention sur le conflit entre les populations en expansion et la capacité de la Terre à fournir de la nourriture. Dans les années 1920, le zoologiste américain Raymond Pearl, le chimiste et statisticien américain Alfred J. Lotka et le mathématicien italien Vito Volterra ont développé des fondements mathématiques pour l’étude des populations, et ces études ont conduit à des expériences sur l’interaction des prédateurs et des proies, les relations de compétition. entre les espèces et la régulation des populations. Les recherches sur l’influence du comportement sur les populations ont été stimulées par la reconnaissance en 1920 de la territorialité des oiseaux nicheurs. Les concepts de comportement instinctif et agressif ont été développés par le zoologiste autrichien Konrad Lorenz et le zoologiste britannique d’origine néerlandaise Nikolaas Tinbergen, et le rôle du comportement social dans la régulation des populations a été exploré par le zoologiste britannique Vero Wynne-Edwards. (Voir écologie de la population.)

Alors que certains écologistes étudiaient la dynamique des communautés et des populations, d’autres s’intéressaient aux bilans énergétiques. En 1920 August Thienemann, un biologiste allemand des eaux douces, a introduit le concept de niveaux trophiques ou d’alimentation (voir niveau trophique), par lequel l’énergie des aliments est transférée à travers une série d’organismes, depuis les plantes vertes (les producteurs) jusqu’à plusieurs niveaux d’animaux (les consommateurs). Un écologiste anglais des animaux, Charles Elton (1927), a développé cette approche avec le concept de niches écologiques et de pyramides de nombres. Dans les années 1930, les biologistes américains des eaux douces Edward Birge et Chancey Juday, en mesurant les bilans énergétiques des lacs, ont développé l’idée de productivité primaire, la vitesse à laquelle l’énergie alimentaire est générée, ou fixée, par la photosynthèse. En 1942, Raymond L. Lindeman des États-Unis a développé le concept d’écologie trophique-dynamique, qui détaille le flux d’énergie à travers l’écosystème. Etudes de terrain quantifiées de les flux d’énergie à travers les écosystèmes ont été développés par les frères Eugene Odum et Howard Odum des États-Unis ; premiers travaux similaires sur le cyclisme de nutriments a été fait par J.D. Ovington d’Angleterre et d’Australie. (Voir écologie communautaire : pyramides trophiques et flux d’énergie ; biosphère : Le flux d’énergie et le cycle des nutriments.)

L’étude du flux d’énergie et du cycle des nutriments a été stimulée par le développement de nouveaux matériaux et techniques – traceurs radio-isotopiques, microcalorimétrie, informatique et mathématiques appliquées – qui ont permis aux écologistes d’étiqueter, de suivre et de mesurer le mouvement de nutriments et d’énergie particuliers à travers écosystèmes. Ces méthodes modernes (voir ci-dessous Méthodes en écologie) a encouragé une nouvelle étape dans le développement de l’écologie—l’écologie des systèmes, qui s’intéresse à la structure et à la fonction des écosystèmes.

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