Des investisseurs américains et argentins liés à des transactions foncières illégales et à la déforestation au Brésil -Ecologie, science


  • Un reportage d’Agência Pública a révélé comment des investisseurs, notamment des fonds de pension américains et un géant de l’agroalimentaire argentin, peuvent être liés à des transactions foncières illégales et à la déforestation dans la région du Cerrado au Brésil.
  • Les investisseurs détiennent des participations importantes dans BrasilAgro, une société spécialisée dans l’achat de terres et leur vente à des agro-industriels.
  • En vertu de la législation brésilienne qui restreint les ventes de terrains à des entités étrangères, les acquisitions par BrasilAgro, en grande partie sous contrôle étranger, sont devenues suspectes, avec une enquête lancée en 2016.
  • Alors que l’enquête est toujours en cours, elle a identifié ce que les experts disent être une pratique courante consistant à utiliser des sociétés écrans et d’autres subterfuges juridiques pour contourner les restrictions.

Ces dernières années, de grands investisseurs internationaux ont publiquement signalé les risques environnementaux de faire des affaires au Brésil, en particulier depuis que Jair Bolsonaro a pris ses fonctions de président début 2019.

Mais dans les coulisses, l’activité sur les marchés financiers révèle une autre facette de cette histoire. Le 24 janvier de cette année, le gestionnaire d’investissement brésilien XP Investimentos s’est associé à son concurrent national BTG Pactual pour un accord de plusieurs millions de dollars avec BrasilAgro, une entreprise qui achète de vastes étendues de terres et les vend à des exploitants agroalimentaires. Ensemble, les deux banques et leurs filiales aux États-Unis vendraient plus de 670 millions de reais (129 millions de dollars) en actions de un des « les plus grandes entreprises brésiliennes en termes de quantité de terres arables » à la campagne. Un élément clé de l’accord : BTG et XP achèteraient tous les terrains qui n’auraient pas été achetés par des tiers.

Le problème, cependant, est que le gouvernement brésilien enquête sur BrasilAgro depuis 2016 pour des acquisitions de terres illégales présumées. Selon l’INCRA, l’agence fédérale qui s’occupe de la propriété foncière au Brésil, l’entreprise est soupçonnée d’avoir agi « en violation de la loi », en contournant les limites imposées à la vente de terres à des acheteurs étrangers.

Malgré le nom de l’entreprise, BrésilAgro est en grande partie contrôlé par des investisseurs en Argentine et aux États-Unis, selon des documents obtenus par Agência Pública. Une série de documents officiels signale les achats de ce groupe international dans les états de Bahia, Maranhao et Piauí — tous « sans l’autorisation de l’INCRA ou du Congrès national », en violation de droit brésilien. Il existe des restrictions en vigueur sur la vente de terres à des étrangers au Brésil, y compris des limites sur les zones qui peuvent être achetées et une exigence d’autorisation préalable par le gouvernement brésilien.

Les fermes de BrasilAgro s’étendent sur le berceau des cours d’eau du Brésil, le Cerrado, un biome traversé par trois des plus grands bassins versants d’Amérique du Sud. Une partie des propriétés foncières de l’entreprise se trouve dans la nouvelle frontière des plantations de soja, connu sous le nom de Matopiba, qui englobe la région frontalière des États du Maranhão, Tocantins, Piauí et Bahia (le nom « Matopiba » est un portemanteau des noms des États). Dans cette zone plus grande que la France et l’Angleterre réunies, les rapports d’accaparement des terres et de déforestation ont augmenté avec les prix des terres depuis les années 2000.

Les données recueillies par Chain Reaction Research, un consortium qui surveille l’agro-industrie à l’échelle mondiale, montrent qu’entre 2012 et 2017, BrasilAgro défriché plus de 21 000 hectares (52 000 acres) de forêts indigènes sur ses domaines.

Dans son rapport annuel pour 2019, l’entreprise a noté qu’une partie de la déforestation faisait l’objet d’un procès et était en attente de jugement. En 2013, l’IBAMA, l’organisme brésilien de réglementation de l’environnement, a infligé à BrasilAgro une amende de 5,9 millions de reais (2,5 millions de dollars) pour la déforestation illégale d’une zone protégée en permanence dans l’État de Goiás.

La société a saisi les tribunaux de l’affaire et, en 2019, noté dans un dépôt à la Securities and Exchange Commission des États-Unis, « Nous attendons actuellement une décision sur les appels de l’IBAMA. Étant donné qu’il y a eu une décision favorable au niveau du tribunal inférieur dans ce procès particulier, nos chances de perte ont été classées comme faibles. »

Une partie du modèle commercial de BrasilAgro consiste à acheter et à « préparer » des terres pour la culture de la canne à sucre, du maïs et du soja, ou pour l’élevage de bétail à grande échelle. Les acheteurs de ces produits comprennent de grandes multinationales telles que Bunge et Cargill, et le trader anglo-suisse Glencore. Dans le processus, ce qui était autrefois le biome de la biodiversité du Cerrado est maintenant devenu un atout financier : les terres qui ont été déboisées et enregistrées auprès du gouvernement ont plus de valeur pour l’agrobusiness.

« La création de fonds d’investissement spécifiques, tels que FIAGRO, un marché des terres où les propriétaires fonciers peuvent « diviser » leurs propriétés et créer plusieurs enregistrements auprès de l’INCRA, et la spéculation immobilière sont des indicateurs d’une « financiarisation » de la terre et de l’agrobusiness au Brésil », explique Fábio Pitta, professeur à l’Université de São Paulo (USP) qui a passé des années à étudier le rôle des investisseurs étrangers dans la destruction du Cerrado et de ses habitants, surtout dans la région de Matopiba.

« Les producteurs ruraux comptent sur les prix futurs des matières premières, qui sont dictés par le marché financier. Ils produisent pour payer leurs dettes, mais ce faisant, ils accumulent de nouvelles dettes. En d’autres termes, c’est un [business] modèle qui suit le modèle d’une bulle spéculative », explique Pitta, qui est également membre du Réseau social pour la justice et les droits de l’homme.

« De la place pour que chacun puisse évoluer dans cette entreprise »

En juillet 2020, quelques mois avant la cession des actions, André Guillaumon, PDG de BrasilAgro, a présenté les lettres de noblesse de son groupe dans une conversation avec XP Investimentos. « Nous avons un portefeuille de près de 300 000 hectares [741,300 acres] au Brésil », a-t-il déclaré, ajoutant, « il y a de la place pour que tout le monde se développe dans cette entreprise. »

En septembre dernier, c’était au tour de BTG Pactual d’entrer dans la mêlée. La banque d’investissement avait repris un nouveau fonds lié à BrasilAgro, évalué à plus de 363 millions de reais (70 millions de dollars) au 10 mai de cette année, selon le Association brésilienne des marchés financiers et des capitaux (ANBIMA).

BTG Pactual contrôle effectivement une partie de l’actif et du passif du géant de l’agroalimentaire à travers ce fonds. De cette façon, la banque négocie les actions appartenant au groupe basé à São Paulo Rivière Charles, qui se spécialise dans les investissements boursiers plus risqués en bourse. Le groupe détient près de 10 % des actions de BrasilAgro.

Parmi les autres actionnaires du géant agricole disposant du droit de vote figurent des fonds liés aux banques américaines Citibank et JP Morgan, tous deux accusés de complicité dans la destruction de la forêt amazonienne et de ses peuples, ainsi que la banque suisse Credit Suisse et la société brésilienne Itaubank S.A., qui fait partie du groupe de services financiers Itaú. BTG Pactual et XP Investimentos ont refusé de commenter lorsqu’ils ont été contactés par Agência Pública.

Des intérêts étrangers s’en prennent au territoire national du Brésil

Depuis 2010, l’INCRA est chargé d’autoriser la vente de terrains à des intérêts étrangers, notamment pour les moyennes et grandes exploitations, ce qui est le créneau de BrasilAgro. L’entreprise a déjà fait valoir auprès du gouvernement qu' »elle ne possède pas de biens immobiliers ruraux ». Mais les inspecteurs du gouvernement ont révélé qu’en 2016, la société avait « acquis un total de 319 000 hectares », soit environ 788 000 acres.

Pour prouver que cet arrangement n’était pas illégal, BrasilAgro a dû montrer les titres fonciers à son nom et démontrer qu’il ne s’agissait pas d’une société à direction étrangère. Des soupçons ayant déjà été levés sur l’entreprise, l’INCRA a ouvert une procédure pour éclaircir l’affaire en mai 2016, obligeant BrasilAgro à envoyer, dans le mois suivant le début de l’enquête, une longue liste de documents : 200 pages de relevés, documents et une liste complète de ses actionnaires à l’époque.

Ce que l’agence foncière fédérale a découvert, c’est que chaque action négociée en bourse au Brésil ou à l’étranger correspondait à un vote dans les assemblées générales de BrasilAgro. « On peut conclure que celui qui détient le plus grand nombre d’actions est celui qui a le vrai pouvoir de décision dans l’entreprise », a-t-il déclaré dans un document officiel.

Et le plus grand groupe d’actionnaires, ont constaté les inspecteurs du gouvernement, « sont ceux enregistrés sous des noms étrangers ».

L’avancée rapide de l’enquête en 2016, année où le Brésil a été consumé par le drame de la destitution de la présidente de l’époque Dilma Rousseff, au point mort lors des administrations ultérieures de Michel Temer et Jair Bolsonaro. Dans la pratique, les directeurs de l’INCRA, à l’époque nommés par le Centrão – le groupe de politiciens de divers partis politiques qui n’ont pas d’orientation idéologique définie et recherchent plutôt une relation étroite avec la branche exécutive du gouvernement afin d’accroître leur influence et de défendre leurs intérêts – n’a pas donné suite aux demandes des enquêteurs, retardant toute future découverte sur l’entreprise.

Les enquêteurs ont demandé des informations aux bureaux des notaires de la région du Cerrado. Pour confirmer ou dissiper leurs soupçons, l’INCRA devrait fouiller les bureaux des notaires pour trouver les enregistrements des terres agricoles déclarées par BrasilAgro.

Au cours de la même période, la question a repris de l’importance politique. Fin 2020, le Sénat brésilien législation approuvée cela faciliterait le processus de vente de terres à des intérêts étrangers, le projet de loi étant maintenant devant la Chambre des députés, la chambre basse du Congrès du Brésil.

Chaises musicales

Moins d’un mois après le début de l’enquête, l’INCRA avait identifié 241 289 hectares (596 238 acres) de terres agricoles « achetées et non encore vendues » par BrasilAgro. L’agence a déclaré à Agência Pública que ces achats n’avaient pas été approuvés.

Peu de temps auparavant, en janvier 2016, le président de l’époque de l’entreprise envisageait de procéder à d’autres achats dans le pays. « Lorsque nous regardons le taux de change et nos marges, et nous voyons très important [land] opportunités d’acquisition, ce genre de transactions devient de plus en plus intéressante », Júlio César de Toledo Piza Neto dit au journal Estadão.

Après huit ans dans l’entreprise, Piza Neto a quitté ses fonctions de président et de directeur des relations avec les investisseurs de l’entreprise. Piza Neto était l’un des plus grands noms de BrasilAgro sur les marchés financiers ; il est aujourd’hui membre du Conseil Supérieur de l’Agrobusiness de la Fédération des Industries de l’État de São Paulo (Fiesp), dont le mandat se termine jusqu’à fin 2021.

Piza Neto n’était pas le premier grand nom précédemment associé à BrasilAgro – du moins pas publiquement. Avant lui, promoteur immobilier milliardaire Elie Horn entretenu une « relation forte depuis plus de 15 ans » avec les actionnaires majoritaires de BrasilAgro.

Fondateur de Cyrela, l’une des plus grandes entreprises de construction au Brésil, Horn a travaillé pour renforcer la crédibilité de BrasilAgro sur les marchés financiers, selon Bloomberg. Bien qu’il ait quitté le conseil d’administration de BrasilAgro en juin 2012, Horn reste actionnaire : il détient des parts dans la société géante sous son propre nom et celui de sa société, Cape Town LLC, immatriculée au État américain du Delaware.

Dans une interview avec Agence Estado, Horn a prédit un « nouveau boom immobilier » après la victoire de Bolsonaro aux élections de 2018. « Je voudrais juste que le boom ne soit pas aussi gros qu’il l’était dans le passé », a-t-il déclaré à l’époque. Il s’est également déclaré « ravi » du nouveau gouvernement.

Un processus laborieux

Après les premières indications d’irrégularités chez BrasilAgro, l’INCRA avait besoin de trouver les registres d’enregistrement des domaines ruraux de la société dans les bureaux des notaires. Cela permettrait aux inspecteurs de déterminer où se trouvait que BrasilAgro était soupçonné d’avoir loué, repris ou acheté des terres illégalement. À ce stade, l’enquête a commencé à ralentir.

Il s’est écoulé près de deux ans entre une recommandation d’aller plus loin et une demande d’envoi de documents officiels aux études notariales. En mars 2018, une seule signature du directeur de l’aménagement du territoire était nécessaire pour accélérer les documents. Au lieu de cela, il y a eu un autre retard, d’un an, jusqu’à ce qu’ils soient finalement envoyés en mai 2019 ; trois réalisateurs différents étaient alors passés par le rôle.

L’un des responsables impliqués dans l’enquête sur BrasilAgro a déclaré à Agência Pública qu’ils « ne se souvenaient pas » si les changements internes à l’INCRA avaient affecté l’enquête. « Les enquêtes prennent souvent beaucoup de temps car nous avons très peu de personnel à notre disposition. Nous ne pouvons examiner que ce que notre équipe peut gérer en termes de charge de travail », a déclaré le responsable, s’exprimant sous couvert d’anonymat.

Officiellement, l’INCRA affirme que l’enquête se poursuit « sous les auspices de la Division de l’inspection et du contrôle des acquisitions étrangères ». Le dernier développement a été « l’expédition de huit lettres officielles » aux bureaux des notaires des États de Piauí, Maranhão, Mato Grosso, Bahia, Minas Gerais et Goiás.

Le gouvernement maintient que « les propriétés rurales ont été achetées par BrasilAgro sans l’autorisation de l’INCRA ou du Congrès national, à la suite de la publication de Parecer AGU/LA-01/2010», la législation qui réglemente la question.

La méthode alléguée

Agência Pública a contacté les études notariales qui avaient reçu des demandes d’informations de l’INCRA dans le cadre de leur recherche des archives des exploitations agricoles de BrasilAgro. Un seul a répondu : un bureau à Correntina, à l’extrême ouest de l’État de Bahia. Le fonctionnaire responsable a affirmé n’avoir reçu aucun document de l’INCRA. Mais dans le matériel consulté par Agência Pública, il y a une preuve d’expédition par l’INCRA.

Suite à cette impasse, Agência Pública a identifié une méthode possible derrière les activités de BrasilAgro. Le domaine Chaparral à Correntina est l’une des cinq fermes que l’entreprise possède dans l’ouest de Bahia. Plus de 2 000 fois la taille du stade Maracanã de Rio de Janeiro, le domaine se trouve le long de l’une des principales routes de camionnage pour les produits agricoles dans cette partie du pays, l’autoroute BR-020, et produit du coton, du maïs et du soja.

Des cas de déforestation dans la région ont déjà été signalés par le consortium Chain Reaction Research, comme en décembre 2018, lorsque BrasilAgro était soupçonné de défricher près de 2 000 hectares (5 000 acres) de forêts indigènes de la région.

Même si Chaparral est sous le contrôle de BrasilAgro, il n’est pas enregistré à son nom. Selon le gouvernement fédéral Système de gestion des terres, la ferme appartient à Imobiliária Cajueiro Ltda., dont les garants légaux sont le président et le directeur de BrasilAgro : André Guillaumon, de São Paulo, et Gustavo Javier Lopez, ressortissant argentin.

Les deux sociétés sont situées à la même adresse à São Paulo, sur l’Avenida Brigadeiro Faria Lima. « C’est une pratique très courante dans le pays car, en cas de problème, les hommes d’affaires sont en mesure de « couper les ponts », arrêtant ainsi toute sanction frappant leurs actifs. Pour les étrangers, cependant, cette pratique est illégale », selon un responsable de l’INCRA impliqué dans l’affaire BrasilAgro.

« En six mois, il a été possible de conclure sur l’affaire, en demandant des informations aux bureaux des notaires, en effectuant des enquêtes et en contactant les organismes chargés du contrôle de l’actionnariat dans le pays », a déclaré le responsable, s’exprimant également sous couvert d’anonymat.

BrasilAgro a utilisé la même approche avec ses huit autres propriétés dans le Cerrado, évaluées à environ 380 millions de reais (74 millions de dollars), selon le Département spécial du revenu fédéral du Brésil. Comme l’a expliqué le deuxième responsable de l’INCRA : « Il y a des entreprises qui divisent leurs territoires en deux, trois ou plusieurs CNPJ [National Registry of Legal Entities number], parfois avec l’intention d’échapper aux inspecteurs, bien qu’il s’agisse aussi d’un contrôle comptable et d’une manœuvre légale couramment utilisés au Brésil. En faisant cela, a déclaré le responsable, BrasilAgro pourrait dissocier ses exploitations de son propre numéro de registre national.

« Lorsque vous créez une chaîne de CNPJ comme celle-ci, vous compliquez la tâche des personnes travaillant chez le notaire, car elles évalueront les documents d’une société enregistrée au Brésil, dont le siège est au Brésil, avec des Brésiliens parmi les actionnaires , qui seront néanmoins des sociétés contrôlées par des groupes de sociétés à l’étranger. C’est un moyen de contourner la loi », explique Maurício Correia, avocat qui coordonne l’Association des avocats des travailleurs ruraux de l’État de Bahia (AATR). L’association surveille depuis des années l’achat de terres par des étrangers dans le Cerrado.

Selon Correia, la même pratique de contrôle immobilier par des groupes à capitaux étrangers a déjà été identifié à l’extrême ouest de Bahia. Il dit que le gouvernement pourrait décréter la nullité des achats de BrasilAgro si les irrégularités sont prouvées. « En pratique, les investisseurs perdraient leur terrain sans qu’il soit nécessairement nécessaire de procéder à une radiation officielle dans les bureaux des notaires municipaux », explique Correia.

Un milliard de reais de terres

Données du Département spécial du revenu fédéral du Brésil recueillies par le site Web Brasil.io montrent que BrasilAgro vaut plus d’un milliard de reais (près de 200 millions de dollars), si l’on tient compte de ses filiales immobilières et directes.

La société a ouvert sept de ces filiales après le 2010 point de repère juridique qui limitait la vente des terres du Brésil à des intérêts étrangers. Ce sont ces filiales sous lesquelles le Arrojadinho ferme, également dans l’ouest de Bahia, et la ferme São José II, à São Raimundo das Mangabeiras (État du Maranhão), entre autres, sont enregistrées.

São José II est un peu plus de 17 000 hectares (42 000 acres), dont 10 000 hectares (24 700 acres) sont consacrés à la culture du maïs et du soja dans la région du Maranhão du Cerrado. BrasilAgro a elle-même annoncé cet achat de 100 millions de reais (19 millions de dollars) à ses actionnaires en 2017.

La même méthode a de nouveau été utilisée dans l’État du Piauí pendant la pandémie. En mai 2020, la société a acheté une exploitation agricole de 4 500 hectares (11 100 acres) à Baixa Grande do Ribeiro, l’une des premières lignes de l’avancée des plantations de soja dans la région de Matopiba. Il a payé 25 millions de reais (4,8 millions de dollars) pour le terrain, encore une fois sans la surveillance de l’INCRA ou du Congrès national.

BrasilAgro a déclaré à Agência Pública qu’il s’agissait « d’une société brésilienne dont les actions sont cotées sur le segment Novo Mercado de la bourse B3 et que nous menons nos activités en utilisant les meilleures pratiques en matière de gouvernance d’entreprise ».

« Nous tenons à réitérer que toutes les transactions et transactions effectuées par la société sont conformes à la législation en vigueur », a déclaré la société dans une note pour notre rapport.

XP Investimentos a déclaré à Agência Pública que les allégations de transactions foncières inappropriées « n’ont aucun fondement dans la vérité ».

Brésilien de nom seulement ?

Des éleveurs argentins, ainsi que la Bank of New York, divers fonds de pension aux États-Unis et de nombreuses sociétés offshore enregistrées dans des paradis fiscaux, font partie des bénéficiaires des opérations de BrasilAgro.

Cresud, le géant argentin de l’agroalimentaire, détient la majorité des actions individuelles de l’entreprise. Elle n’a pas tenté de couvrir les risques que ses activités au Brésil comportent aux investisseurs aux États-Unis.

« L’application de la loi [that restricts the sale of land in Brazil to foreign buyers] pourrait signifier que nous avons besoin d’une approbation avant de futurs achats… et d’autres procédures supplémentaires, ce qui pourrait entraîner des retards et/ou l’impossibilité d’obtenir l’approbation requise par la loi », a déclaré Cresud dans un dossier de juin 2020 au Commission des valeurs mobilières des États-Unis.

Sur Site Internet de BrasilAgro, il est à peine fait mention d’autres actionnaires. Mais Agência Pública a été en mesure d’identifier d’importants investisseurs américains, tels qu’un certain nombre de fonds de retraite — allant du Utah Systèmes de retraite, au Los Angeles Le système de retraite des employés de la ville et les systèmes de retraite des employés des écoles publiques et de l’éducation de Missouri — qui ont tous le droit de vote dans les assemblées d’actionnaires de BrasilAgro.

L’un des représentants de ces investisseurs au Brésil est Ricardo José Martins Gimenez, homme d’affaires et décideur chez BrasilAgro pour le compte de la Banque de New York et la division des fonds de pension de la Contrôleur de la ville de New York.

Martins Gimenez représente également une société offshore appelée Kopernik, basée aux îles Caïmans et dans l’État du Delaware, selon Les régulateurs américains. Kopernik a également le droit de vote dans les assemblées des actionnaires de BrasilAgro.

Aucun des fonds de pension américains ou des investisseurs argentins de Cresud n’avaient répondu aux demandes de commentaires d’Agência Pública au moment de la publication de ce rapport.

Une offensive nord-américaine

L’affaire BrasilAgro met en évidence, une fois de plus, la présence d’investisseurs américains dans le Cerrado brésilien. Deux autres groupes notables sont impliqués : le fonds de retraite des enseignants nord-américains, connu sous le nom de TIAA, et l’Université de Harvard.

Les rapports du Réseau social pour la justice et les droits de l’homme suggèrent que les deux groupes ont accumulé plus de 750 000 hectares (1,85 million d’acres) de terres au Brésil depuis 2008. En ajoutant les terres appartenant à BrasilAgro, les investisseurs américains détiennent plus d’un million d’hectares (2,5 millions d’acres) dans le Cerrado.

On estime que Harvard à lui seul a déjà dépensé près d’un demi-milliard de dollars sur terre dans cette région qui sert de berceau à de nombreuses grandes voies navigables du Brésil.

Tel que rapporté par Agência Pública, l’argent de l’université Ivy League a financé l’accaparement des terres dans l’État de Bahia pour une ferme plus grande que la ville de São Paulo. L’affaire a donné lieu à un procès devant les tribunaux de l’État, avec des développements dans l’affaire en octobre 2020, tel que rapporté par Mongabay.

Image de bannière : La culture du soja au Brésil. Image de Lou Gold via Flickr (CC BY-NC-SA 2.0).

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